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2019-09

6-10 竹橋事件 - 2019.06.26 Wed

1878年8月23日深夜---------、
一発の銃声が闇夜に轟いた。




「始まったか・・・・」




内藤は草がお生い茂りる中、杉村と共に息を潜めていた。
ここがかつて、大名屋敷が立ち並んでいた場所とは思えない。
辻番所は荒れ果ててはいるが、凶徒共の寝床としては機能しているらしい。
しかしこの凶徒共もまた、最新式の銃には太刀打ちが出来ず、
彼ら同様、息を潜めていた。



北の方角が明るい。火が出ているようだ。
あの方向は・・・・・、



「近衛兵か・・・・っ」



刀を握るや否や、駆け出した。














「お、おいっ! 待ってくれよ、内藤さんっ!」



慌てて後を追う杉村には意味がわからない。
火は竹橋付近から出ていた。
あの方向には近衛砲兵営所がある。
つまり「帝を守る親兵共が」今回の動乱の首謀者だったということだ。


帝をもっとも端近で守るはずの彼らが、くるりと踵を返し、帝に迫る。
まさに禁門の変さながらの事態であった。





「おおーーーーーっ」




地鳴りのような音がした。
それが兵士達のときの声であることを、内藤は感じていた。
あの日の蛤御門と同じだったからである。













この頃--------、
反乱が起きたとの一方を受け、警視局は武装警官を組織した。
が、鎮圧に向かったのではなく、帝を始め、各官僚たちの私邸を警護に向かったのである。




藤田は古閑に申し送りをすると、
サーベルを握りしめ警視局を飛び出した。
この頃の警視局は未だ丸の内にあり、潜んでいただろう内藤達と合流することは容易であった。



同時に、憤怒に顔を赤くしている人物がいた。
山縣有朋である。
彼は陸軍省の最高権力者であり、今回の反乱が本当に近衛兵達が起こしたものであるとすれば、
飼い犬に手を噛まれたようなものだったからである。







山縣は思い出していた。
三代目奇兵隊総督、赤禰武人。
彼は第一次長州征伐の折、幕府恭順を薦める保守派(俗論党)が実権を握る中、
密かに彼らと手を結び、打開策を探っていた。
第二次長州征伐を避ける為、薩摩との密約を交わす為奔走していた赤禰。
その赤禰を、裏切り者として声高に吹聴した日のことを、山縣は思い出していた。


あの時、ああするしかなかった。
高杉晋作は武装決起を目論見、彼の無謀な作戦に伊藤博文(当時は伊藤俊輔)が従った。
赤禰を殺したのは高杉だ。そう思わないでいられなかった。


そして今、彼らを動かしている「力」に取り込まれない為に、
何度裏切ろうとも生き残る為に、再び背後から引き金を引こうとしていた。
後戻りは出来ない。あの時と同じように----------。








山縣は鍛冶橋、和田倉、神田橋、日比谷、馬場先。そして竹橋と、
千代田城を包囲するかのような布陣を敷いた。








「大山巌が出たらしいぞ」



混乱に常時、闇夜を駆け抜ける影達の耳に、そんな噂が流れ込んだ。
大山巌は西郷隆盛の従兄弟。
1869年から1873年まで欧州留学を果たし、
西南戦争では別働第一旅団司令長官として出征したが、
以後、薩摩の地を踏むことはなかったという。



「場所は竹橋か」


「やっぱりあの将軍様がついてんじゃねぇのか。竹橋だぞ」


「俺らを捨てて江戸に逃げ帰るような男が今更動くかよ」


「ちげぇねえ」



くくっと、杉村は喉の奥で笑った。








竹橋を挟んで対峙したのは、近衛砲兵、大隊長宇都宮茂敏少佐であった。
篝火の中、ゆらゆらと、白馬にまたがる青年の姿を見た。




「何をしている! さっさと持ち場にもどれ!!」




しかし近衛砲兵大隊第2小隊馭卒、長島竹四郎は聞き入れなかった。
彼が「少佐」であった為である。





「宇都宮少佐、貴官はいかほど論功行賞を頂いたのか!」




長島は叫んだ。




「何を・・・・・」



「我ら、死を厭わずして植木、田原坂の激戦をくぐり抜け、
 跡継ぎその他に関わらず戦功を挙げたと自負しております。
 しかし我ら旧幕と侮られたのか、論功行賞が下賜されるどころか家禄は減らされ、
 果ては大尉以下の者には恩賞も与えられぬというではありませんかっ!
 これを旧幕臣と軽んじられていると言わずして何と申されるのか!!」




橋の闇に隠れた内藤の耳にも、長島の言葉は届いていた。
陽炎とのようにゆらゆらと揺らめく炎は、上手く彼らの姿を隠している。




「・・・・当然だよな」




杉村がつぶやくように言った。





「もはや我慢ならぬ。ここにおわす紀州藩、
 徳川家茂公のお世継ぎに帝への陳情をしていただく!!」




はっ、と。思わず草葉の陰から頭を上げた。
顔は見えないが、あの馬に乗った男。惣吉と言えなくもない。




「今や薩長藩閥が幅を利かせ、天子様をないがしろにしている!
 朝敵と言うなら言え!
 ここにおわすのは恐れ多くも先の帝、孝明帝の妹宮、
 和宮様のお子!! 今上帝とはお従兄妹の間柄である!!!」




上手い手だった。
明治帝は孝明帝の息子だが、徳川の血を引いていない。
長島の仰ぐこの「玉」は、先々帝、仁孝帝の血を継ぐと共に、
葵の御紋も受け継いでいるのである。




両者のにらみ合いが続いた。
本当であるなら、刃を向けた時点で「朝敵」となってしまうのである。




「わかったならそこをどいてもらおうっ!」


「どこに行く!?」


「しれたこと! 大隈卿の屋敷に向かうまでよ!」




すべては、飢えた家族に腹一杯食わせてやる為。ただそれだけに、
決起した兵士達の思いがわからないではなかった。
宇都宮がためらった次の瞬間--------。




タァン・・・・・・・。




一発の乾いた銃声と共に、乱戦となった。
その弾を、一体誰が、どこから発したのか確認する前に、である。
大砲の音が耳をつんざいた。
びりびりと振動が続いている。




砲兵大隊付き、週番士官である深沢巳吉大尉が懸命に兵士をなだめたが、
長島の言葉の後では火に油である。
彼もまた、大尉という名の元に論功行賞を下賜されていると思われたのだ。
銃剣が血に染まった。
きな臭い匂いがした。見上げると、厩から火が出ている。
旗が振り上げられた。
遠く、呼応するようにときの声が上がる。




「・・・・っ! 一体何人いやがるんだ・・・っ」




杉村は勇む心を抑えて行った。
橋の上では未だ、惣吉が沈黙したまま馬にまたがっていた。
瞬間----------、





ダァン!





至近距離で音がした。
馬の嘶く声に振り返ると、馬は後ろ足で立ち上がっていた。
白馬の、しなやかな肢体に血しぶきが舞う。
それはあたかも屏風に散らされた牡丹の華のようであった。




「惣吉・・・・っ!!!」




欄干にしたたか体を打ち付け、折れ曲がるようにして堀へ落ちた。




「宮様が・・・・っっ!」




兵達が口々に堀を覗き見るも、誰一人として飛び込もうとはしない。
狙い撃ちされるのがわかっている為である。




「薄情なもんだな」



一言つぶやいて、内藤は静かに水へと入った。
水の中は、真の闇であった。








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