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2019-09

6-2 藤田五郎の極めて日常的日常 - 2019.05.07 Tue

問題は山積であった。



藤田は帰路の船上でしたためた文を下船後すぐに町飛脚を走らせた。
高木盛之輔への礼状である。
無事、倉澤の養女となったことはもちろん、
内藤が密かに頼んだ例の件についても、近日中に伺いたいとする旨も記した。



車を回し、サチと共に、
まずは牛込の杉村邸へ帰郷の報告に向かったのであるが・・・・・。













「お前・・・、ちょっとこい・・・っ!」





道場にいただろう内藤に首根っこを捕まれ、邸内へと引きずり込まれた。
内藤の剣幕に、サチはただオロオロと戸惑うばかりである。
その様子からすぐにピンときた杉村は、




「まぁま、内藤さんに任しときゃ間違いねぇって」




と、鷹揚に笑ったのだった。


















蝉しぐれの中、室内は涼しかった。
ちょうど庭木が陰を作っており、冷やされた風が縁側を伝って流れ込んでくる。
内藤は上座、藤田は自然と下座に座った。
すっかりあの頃に戻ってしまっている。



「・・・・報告を聞こう」



伸びた背筋、低くつぶやくような声色には怒気を孕んでおり、
あの頃の「鬼副長」そのものに、藤田は一瞬、言葉を飲んだ。


つまり、バツが悪いのである。
「命令」とあれば、冷徹と言わざるを得ないほど鋭利な決断をしてきた藤田が、
自身のこととなるとからっきだということを改めて自覚した。


内藤は(表向き)怒りを顕にしてみせたが、内心喜んでも、いた。
この、人としてどこか欠落した男が、
自身の感情を持て余し、当惑している姿を見て、
微笑ましくさえあったのである。




「サチは無事、斗南藩、倉澤平治右衛門殿の養女に迎えられることと相成りました」


「そんなこたぁわかってる・・・っ」


「・・・・やそには、離縁状を渡して参りました」


「・・・・・・・・・・」




苦渋の決断であったに違いない。
サチのことがなければ、あのままその女と添い遂げていたに違いないのだ。
しかし、それは不幸なことである。


帰らぬ男を思って過ごす日々ほど、辛いものはない。
遥か昔・・というにはあまりにも近い過去、
京に拠点を置いていた彼らには「休息所」と称する「私邸」を持つことを許されていた。
(醒ヶ井木津屋橋下の屋敷に住まわせた大坂新橋の芸妓、深雪が有名)
無論、皆に許されていたことではなく、
あくまでも「幹部」と言われる組長以上のみの特権であった。


ところがこうした「休息所」を持たない者もいた。
藤田もその一人だったのである。
今も昔も、女に不自由しない内藤はともかく、
彼はあえて女を避けている様子が伺えた。
もちろん、まったく話がないわけではなく、それなりに玄人女は相手にしていただろう。しかし、
杉村のように女をひかせて囲ったという話はついぞ聞いたことがない。



「・・・・そうか・・・」



仲間に対しても、どこか一線を画す藤田の、
喘ぐようにして出した一言を、内藤は受け止めた。





「倉澤殿に許しを得て、サチを・・・・、
 否、『時尾』を妻に迎えたいと思います」



「サチには・・・・」



「申しました」





と、云う割には歯切れがどこか悪い。
内藤は不思議に思って再度、問い直した。





「・・・? サチには言ったんだろうな?」




藤田は再び口ごもった。
視線が最初左に、そして右へと泳ぐ。




「どうした?」



「いえ・・・・、言ったは言ったのですが・・・・・」



「ん?」




内藤は辛抱強く待った。
こうした時の彼は普段の短気が鳴りを潜める。
たっぷりと気を持たせた挙げ句、口の中でもぞもぞと話すには、
つまり、契りを交わしていないのだという。





「なんだとっ!?」





怒鳴るよりも先に、呆れた。
藤田は口をへの字に曲げ、自分としても不本意なのだと、
頬にさっと朱を引いた。





「どうにも・・、アレは奥手なようでして・・・・・。
 もっとも居留地育ちの上、いざ出てみれば戦場を歩かされた挙げ句、
 寺住まいの身であれば当然と言えば当然なのですが・・・・」



「そりゃ・・・、そうだが。お前、手も出さなかったのか」



「・・・・あれほど安心しきって、腕の中で眠られてはどうにも・・・」





信頼しきっている幼子に、募るのは罪悪感ばかりであったらしい。
源氏物語の例えもあろうが、これはなかなかに前途多難である。


内藤も助言のしようがなかった。
なるように、任せるしかない。
そう投げやりにもなりたくなった。


が、それでは話が進まないことも、よぉく知っていた。
何しろ所帯を持とうと約するまで、これだけ時間のかかった男である。
相手は文字通り、深窓の姫君。
武家の娘にしても、嫁入りに春画を持たせるのがせいぜいなところで、
とどのつまり、男頼みなのが実情だ。






「・・・・わかった。
 順序立てて、筋道を通そう。
 まずは婚儀だ。結納からきっちりと仲人を立てるぞ」




え、と。藤田は思わず顔を上げた。
つまり、サチの頭の中はまだ子供で、
所帯を持つということが婚儀の上に成り立っていると、そう踏んだのである。




「し、しかし・・・っ! 今はそのようなことをしている時では・・・・っ!
 惣吉の件もありますし」



「それはそれ、これはこれだ。
 惣吉の件は俺も『お前』も動いてる。
 少なくともアレを『嶋』と思っているうちは手出ししねぇはずだ。
 敵の内情を探るにはちょうどいい機会だ。すべてのことにケリをつける為にも、
 同時に動かすしかねぇ」




ま、手駒は足りねぇがな。と、内藤は笑った。








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