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2019-11

5-15 壮年の恋 - 2019.04.12 Fri

倉澤平治右衛門の屋敷はそこから幾らか歩いた場所にあった。
二町ほどもあっただろうか? 陽が傾き初めている。
屋敷というよりも役所のようで、倉澤という男は忙しいのかここに詰めっきりのようである。



12人からいる大所帯で、声をかけると倉澤に取り次いでくれた。
斗南での苦労が忍ばれる、土気色をした顔は頬がごっそりとこけ、
白髪が髭と繋がり、つららのように伸びていた。
仕事を離れると人の良い好々爺なのか、
自宅に招いているのだろう多くの若者達に二言三言伝えると、
奥の間に藤田を誘った。















初夏だというのに、涼しい風が吹く。
サチは羽織ものを取って藤田と共に下座に座った。




「この度は・・・・」




型通りの口上の述べると、倉澤という男はうんうんと何度も頷いた。




「これが件の娘でございます」



藤田は視線を後ろへとやり、サチに挨拶を促した。




「・・・サ・・・、時尾と申します。義父上様」



「父という名に慣れないようじゃな。見たところ、武家の娘ではあるまい。
 ワシのことは気にせず、どうとでも呼ぶがいい」



サチは恐縮した。
「父」という名称にも、時尾という名にもまだ慣れない。



「奥州の陽は短い。今日は泊まっていくといい。
 何、大所帯ゆえに一人や二人増えても何ということはない」



ふぁふぁと、肩をゆすって豪快に笑う倉澤に、
サチは先程の女性宅での緊張が解けた思いがした。













夕食は賑やかだった。
決して贅沢とはいえない粗末な料理だったが、遥か南の地からやってきた珍客を、
もてなそうという気概が感じられた。
幼い子どもたち(倉澤の子ではないだろうが)が端近に寄り、
しきりにサチに話しかけた。
サチもまた、居留地時代を思い出し、幼子達の言葉に耳を傾ける。
暖かな団らんだった。


見ると倉澤と藤田が酒を酌み交わしながら、
あの時の女性宅で見せた、少し寂しげな瞳をしているのが気になったが、
あえて見ないふりを決め込んだのである。


 


「お二人はこの部屋をお使い下さい」





ささやかながら、賑やかな酒宴が終わり、
二人は奥まった部屋の一室を与えられた。
わずかに三畳。布団が敷かれていた。
藤田は子供達の布団を取り上げてしまったことに気づき、申し訳なく思ったが、
斗南の現状を知らないサチは気づいていないようだった。
それよりも・・・・、




「同じ部屋をあてがわれてしまったようですね」




藤田はその経緯から、サチと同じ部屋に寝泊まりすることはなかった。
太宰府の時には延壽王院に預けていたし、
船待ちの折には隣の部屋を陣取った。
これはサチに気づかれず、間者を片付ける意図もあった。


サチの戸惑いが伝わってくる。
体をふくだけに止め、着の身着のまま床に座り込んだサチは頬を染めていた。
藤田は一つため息をついて膝をつけると、背を向けるサチに声をかける。





「・・・・昼間会ったあの女は、俺の妻だ」




振り返りざまにそう告げられ、サチは驚くと共に妙に得心していた。




「アレは篠田家の娘、名をやそという。
 会津戦争の折、斗南への移住に伴い迎えた妻だ」



「・・・そうでしたか・・・・・」



ぎゅっと、膝の上にある両の手を握りしめた。
痛いくらいに白くなった関節が、それでも藤田の言葉を拒絶するかのように小さく固くなってゆく。




「聞け」



びくり、と。肩が震えた。見る間に落ちる視線を上げることが出来ない。




「妻に迎えたと言ったが、それは形ばかりのものだった。 
 斗南への移住は先行きが甚だ不穏だった為に女子供は会津へとどまるよう命じられていた。
 だがやそはどうしても斗南へ、藩士達に添いたいとのことで、
 俺の、形ばかりの妻として同行を許されたのだ」



「・・・え・・・?」




やそは会津戦争で白虎隊、士中二番隊の嚮導(副隊長)に任じられた篠田儀三郎の縁者である。
父は供番、二百石取りの篠田兵庫。
飯盛山での一件はあまりにも有名である。




「やそはその際、一つの約定を申し出た。
 俺が妻を娶る時には、自分に構わないでくれ。と-------」




それは嘘だ。
サチは思った。
藤田がどう思っているかは不明だが、やそはきっとそうは思っていない。
そうでも言わなければ斗南に、藤田の下へあることが出来なかった。
だから・・・・、




「そして今日、俺はやそに離縁状を渡してきた」




どくん、と。胸が高鳴った。
藤田の目が、まっすぐに自分を捉える。




「俺の妻に、なってくれるか・・・・・?」




一瞬、何を言われているのかわからなかった。
妻? 自分が藤田の妻に?
何故? どうしてそんな話になるのだろう。
所帯を持とうと惣吉が言ったあの時でさえ、何も言わなかったのに。
それどころか薦める素振りすら見せたというのに・・・・・・・。




「・・・・・・・俺はもうこんな年だ。 
 添うなら年の近い惣吉の方がよいだろうと考えた。
 惣吉はお前のことを慕っている。お前もまんざらではないのだと思っていた」




サチは首を横に降った。
そんなことはないのだと、言葉が出なかった。




「だが惣吉を見ていて、ためらう自分がいるのに気がついた。
 当初、それは父のような感傷だと思うことにした。
 だが違った。俺はお前を惣吉に、誰にも渡したくない・・・っ」




口元に苦笑を浮かべながら、紡がれる藤田の言葉に、
サチは自分でも気づかぬうちに涙していることに気がついた。
それは思いが通じた安堵からなのか、
それとももうここから先、誰かの下へと追いやられる心配がなくなった為なのか、
あるいはそのどちらもだったのか。それはサチにもわからなかった。




「お前を・・・、俺のものにしたい・・・っ。
 年甲斐もなく、そう思ってしまった。そして、
 お前の血筋を理由に、こんなところまで連れてきた。
 惣吉も、誰もいない場所に。俺のものとする為に・・・・・」




涙で、藤田が見えなくなっていた。
何度も何度も、頷いて。その胸元にそっとしがみついた。
それはやそのように大人の女でもないサチが、
精一杯の思いを態度に現した結果だった。
その幼さの残る仕草に、藤田は自らの浅ましさを感じながらそっと震える肩を抱き寄せた。
虫の音も届かぬ、奥羽の初夏でのことである。








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