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2020-07

5-9 「迎え」 - 2019.03.22 Fri

陽は日一日と長くなってゆく。
かまどに火が入り始めた夕刻、最後の棒手振りが声をかけてゆくのを、
サチは杉村邸の台所で聞いていた。



その日は珍しく藤田がこちらに寄るとして、惣吉共々待っていた。
したたか道場で絞られているようで、時折どーんという地響きにも似た音がする。
吹き飛ばされているのだろうことは容易に想像がついた。
一方のサチは手持ち無沙汰で、あちこちを磨き上げる他は、
杉村や内藤の夕食を作りながら待つしか身の置きどころがない。
もっとも男所帯に・・・というのはいつの時代も同じことのようで、
磨く場所はいくらでもあるのが常であった。



暮れ六つ、藤田がやってきたようだ。
道場の方が騒がしい。




「世話をかけたようで・・・」




藤田は惣吉の傍らに立つと、内藤にまずは頭を下げた。
痣だらけである。
とは言っても、見える場所にはない。
袖の少し上とか、胸元の少し下。痣は見事に隠されている。
内藤の「凄み」を痛感せざるを得ない藤田は思わず苦笑した。




「何。少し昔を思い出したまでさ」




内藤は明るく笑ったが、一矢も報えないままでの退却がよほど悔しいのか、
惣吉は(口では礼を言いつつも)へそを曲げているようである。
たすき掛けを外しながら、サチはくすりと笑った。














帰り道は静かだった。
惣吉は初めて見た内藤の太刀筋を反芻し、稽古のおさらいをしているようであるし、
藤田もまた、周囲に気を配っているようでどこか声をかけづらい雰囲気だ。
だがそれはいつも通りの変わらぬ風景であり、サチにはそれが嬉しかった。
この「当たり前」が、有限であることを知っていたからである。
サチが二人の背を大人しく追った。その時-------。



いつの間に現れたのか、道の向こう側に二人連れの男がいた。
髷をゆっているわけでもないが、明らかに武士と分かる風情で、
洋装であるにも関わらず帯刀している。
そのちぐはぐな風貌が目を引くに違いないのに、当たりには誰もいなかった。
不自然なほどに---------。





「・・・・・嶋殿・・・、ですね?」




びくり、と。サチは体を震わせた。
嶋、という名を知っているのはこれまで数人しかいないはずである。
藤田はごく自然にサチの前に立ち、惣吉は逆に一歩下がってサチの左脇についた。



多分、後ろにも何人かいるはずだ。
それが定石というものである。





「・・・・・・・・・・我らはさる方の命で、貴方様をお連れするよう言われたものです。
 ご同行いただきたい」




さ、と。差し出された手は何故か惣吉を向いている。
サチは疑問に思いながらも、一歩前へ進み出た。
言葉を発しようとした瞬間、強い力で肩を捕まれ、その痛みに思わず口元を歪める。
藤田はわずかに視線を惣吉へとやった。
何か、含むものでもあったのだろう。惣吉は小さく頷いてサチの前に進み出た。




「嫌だ・・・、と。言ったら・・・?」




わずかに低く、通る声である。
ここ数ヶ月で一段とたくましくなった惣吉の喉仏が動くのを、サチは驚きをもって見つめた。
声が出ない。
目の前で起こっているこの出来事が、まるで絵草紙か何かのようで、
進み出ることが出来ない。
それは藤田の強い力の為でもあった。

嶋は私。私です。と、悲鳴に近い声を、
一言繰り出せばそれですむ。
たったそれだけのことで惣吉も、藤田も救えるはずだった。しかし、
そんなサチの思いを知ってか、肩に食い込む力は増してゆく。






「・・・・その時には、町家一帯火にかけてでも・・・。
 貴方様にはそれだけの『価値』があるのです」






ぎょっとした。
火付けは大罪。
それをもいとわないということであれば、途方もない阿呆か、
はたまた「咎められるいわれのない立場の人間」かのどちらかである。


惣吉は尚も渋った。
それが本意ではないことを、藤田は知っていた。
焦らしている。
杉村との稽古の成果だった。




「-------分かった。ゆこう」


「・・・嶋・・・」




声を上げたのは意外にも藤田である。
瞳の色に焦りを浮かべ、一歩前に進み出た惣吉に声をかける。




が、惣吉は無言だった。
もう分かっているのだ。
藤田が「何を言いたいか」、そして「何を考えているか」を-----------。




二人の「侍」に小脇を抱えられるようにして、
惣吉はどこからともなく現れた人力車に乗せられようとしていた。
と、不意に。男が一人、振り返る。




「そこな娘は、何者か?」




男は藤田を知っているのだ。
サチは再びびくりと体を震わせた。






「・・・・斗南藩、倉沢平治右衛門が娘。時尾と申す者」


「ふん・・・、会津か」






男は会津と聞くと、さも興味を失ったかのように立ち去った。
じきにカラカラと乾いた音がして、惣吉を乗せた人力車が見る間に去ってゆく。
サチは言葉もなかった。
一体何が起こったのだろう。




「ふ・・・、藤田様・・・っ」




藤田を見上げると、彼は口元に指を二本ほど当て、ヒュイと鳴らした。
口笛?とかしげた視線の先に、影が数個動いた気がした。




「-------話は後だ。帰るぞ」


「帰るって・・・、どちらに・・・・・」


「決まっている。本郷の家に、だ」












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