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2020-07

4-11 大一番 - 2019.02.19 Tue

この時間では棒手振りもいないので、
惣吉は「夜明かしの店で何か見繕って貰ってきます」と家を出た。
夏場になれば麦湯店もいるだろうが、もう少し早いだろう。



惣吉が何やら作ろうとしていたもの、
サチは台所に目をやったが、彼は一体何を作ろうとしていたのかわからない。
首をかしげながら、細々になったこごみでとりあえず和え物を作り、突き出しにした。




「いやぁ、まさか内藤さんがさっちゃんを連れて来てくるだなんて、
 思いもよらなかったぜ! どうやったんだ?」


「何、古い馴染みに無理を通して貰ったのよ」


「・・・・榎本総裁ですか・・・」




内藤は頷いた。















藤田は内藤の葛藤を思い、頭が下がる思いだった。
彼はきっと、小樽で平凡(?)な余生を送っていたに違いない。
激動の時代を乗り越え、死ぬことも出来ず、
生きながらえた命をただひたすら、懸命に生きていた。



そこへ突然、杉村からの連絡。
十三詣りもまだの童女を預かることになったのだ。
さぞや当惑したことだろう。
しかし生来の面倒見の良さでサチを預かったばかりか、
それを危険に晒したことで、
苦渋の選択として江戸に上がったに違いないのだ。




元はといえば、自分が佐川から仰せつかった密命の為である。
藤田は内藤と目が合うと、心の底から詫びるように目を伏せた。










内藤は酒が得意ではない。
藤田の家で事あるごとに酒を補充していたサチは当初戸惑ったが、
本心から酒がそう得意でないことを知ると、
好みを探ることに腐心した。


内藤はなんでも食べたが、濃い味を好み、
意外だったのはたくわんをが好物としていたことである。


男所帯の杉村の家に漬物などあろうはずもないので、かぶを塩で揉んだ。
口に合うか案じたが、問題ないようだ。
幾つか膳を運んだところで、サチが台所に戻ろうとすると、
「ここにいなよ」と、酔った杉村が声をかけた。
驚いたが、ご好意に甘えて腰を降ろすことにする。





「最初はサチを船に乗せてくれるよう頼みに行ったんだが、
 俺が一緒ならという条件付きだったもんでな」


「内藤さんまでいるんじゃ、
 いよいよ大一番って感じだよなぁ」


「杉村・・・」





いけね、と。舌を出しておどけた。


確かに、これは嵐の前の静けさというものかもしれない。
あの時も、あの時も、あの時も、
始まりはいつも、静かだった。




「ま、ここまできちゃ一蓮托生だ。
 この子を傷物にした責任もあるし、事のなりゆきを見守ろうかと思ってな」


「傷を・・・?」




一瞬、藤田の瞳がギラついたのを、内藤は見逃さなかった。




「・・・すまなかったな、藤田。
 サチを守りきれなかった」



内藤は藤田を向き直ると、膝に手をついて頭を下げた。



「い、いえ・・。で、傷はどうなのだ? サチ」



藤田は初めて、正面からサチを見た。
旅立ったのは去年の秋、僅か数ヶ月の間に随分と大人びた。
三日会わずば刮目・・・とは男子に例える論語だが、女性はそれ以上だ。


花がほころぶように、
美しく成長する姿が垣間見えるようである。




「はい、左腕を少し・・・・。けれど薄皮一枚削いだ程度で、今はもうふさがっております」



「それでも女の柔肌に傷をつけたには違いねぇ。
 責任を取って藤田が面倒を見てくれるさ」


「そこは内藤さんじゃねぇのか! なに藤田に押し付けてんだよっ」



杉村の横槍は、この際無視することにする。



「それで・・・だ」



内藤はチラリとサチを見た。
すぐに察したのか、「お酒が足りませんね」と言って席を立つ。
彼女が台所へと姿を消したところで、再び口を開いた。





「・・・いい娘だな」





藤田は自身の子が褒められるような誇らしさを感じながら、
「はい」と答えた。




「もう祝言は挙げたのか?」


「・・・っ、内藤さんまで。サチは某方からの大事な預かりものです。
 そういった類の関係ではございませんっ」



ぴしゃり、と言い切る藤田に、内藤は杉村と顔を見合わせた。




「お前・・・、昔から朴念仁だとは思っていたが、
 女心が分かってねぇなぁ」



内藤は困ったように眉根を寄せて笑った。
藤田は涼しい顔をしてそっぽを向いている。
惣吉は隣の部屋で参加することも出来ず、聞き耳を立てていた。




「襲ってきた男は細面のやさ男だ。
 廃刀令のかかった明治の世に二本差し。
 上に何らかの鼻薬を利かしてなきゃ出来ねぇ芸当だな」


「やさ男・・・」


「心当たりがあんのか」


「いえ・・・・」


「剣の腕は確かだが、勝てねぇ相手じゃねぇ。
 だがこちとら丸腰なんでな。獲物がなきゃ、手も足も出ねぇって有様だったのさ。
 それで杉村に連絡を取ったんだ」




騒がせちまって悪かったな。
内藤は一連の騒ぎを聞いて苦笑した。




「で、ここからが本題だ」




一層声を潜めた。




「・・・サチの左腕に、種痘の痕があった」


「種痘・・・っ?」




杉村が振り返る、藤田も知らないことだった。




「種痘といやぁあの時代、お上ですらなかなか受けられなかった高度な医療だったはずだ。
 それを受けられる立場にあった。もしくはお試しにかけられたかのどちらかだ。
 いくら居留地育ちとはいえ、あいつの話が本当なら捨て子のはずだろう?
 どうもひっかかってな・・・」



藤田は・・・、事の真相を話してよいものかどうか、判断つきかねていた。
今の雇い主は川路だが、奴の動きにはどうにも解せないところがある。
かといって直属の上司、佐川亡き今、
会津の御方々を巻き込むわけにもいかない。



必然的に、また「ここ」に戻ってきてしまうのか・・・・。
藤田は苦笑した。










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