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2020-06

4-7 榎本武揚 - 2019.02.12 Tue

小樽の町で凶状持ち風の男に絡まれてから数日後、
内藤は再び山を降りて手紙を出した後、
サチを連れてある場所を訪ねていた。


町からは遠いが、山からは近い。
まだまだ春の訪れは遠いとはいえ雪は固く、
透明度を増しており、足元からは水音がした。
光が反射して眩しい。


囲いもまばらな牧場に着いたのは、それから一刻ほどした頃である。






ベルを鳴らした。外国式である。
高い鐘の音と共に下女が現れ、何を言うこともなく奥へと通される。
話が通っているらしい。


室内は暖かだった。
真っ黒に焼いた鉄のカタマリのようなすとーぶの脇に、薪が幾つもくべられている。
窓から差し込む光は雪に乱反射し、上からも下からも光を取り込んでいる。
板間に、土足。サチはなんだか懐かしかった。
居留地でのあの日々が、今はもうあまりにも遠い昔のように思われた。















「久しぶりだな、内藤君」


「ご無沙汰しております、榎本さん」




榎本武揚。元幕臣。
1862年(文久2年)、動乱の日本を抜け出し、
西周(森鴎外の叔父)らと共にオランダへ留学。国際法を学んだ。
1866年(慶応2年)帰国。
1868年(慶応4年)鳥羽伏見の戦いに敗れると、江戸城開に伴い旧幕府艦隊引渡を要求されこれを拒否。
開陽丸、回天丸、蟠竜丸、千代田形、神速丸、美賀保丸、咸臨丸、長鯨丸の計8艦を率いて江戸を脱した。
紆余曲折を経て箱館に上陸。
同年11月、榎本は英仏領事及び英仏艦艦長と会見。
「事実上の政権」という文言を引き出し、
蝦夷共和国を「国」として国際社会にアピールすることに成功。
蝦夷共和国を打ち立てた立役者である。
この時、榎本に協力したのが誰あろう、永井尚志であった。







永井尚志。
旧幕臣。若年寄という高位にあった。
1867年(慶応3年)9月、永井は大和郡山藩藩邸で坂本龍馬の訪問を受け、
大政奉還について強い口調で説得を受けていたとされる。
ところが隣接している寺に、京都見廻組に所属する会津藩士、佐々木只三郎がいた。
近江屋での坂本龍馬及び中岡慎太郎殺害は彼らの手によるものであるというのが通説で、
これに永井も一枚かんでいたのではないかと噂されている。
その永井が箱館港を管理する箱館奉行となり、
前述の英仏領事及び艦長との斥候役を努めたのである。








しかしその後、榎本武揚は手のひらを返すようにして黒田清隆に降伏。
以後、明治政府内で異例の出世を疑われ、
江戸脱走は勝海舟の「密命」を受けた間作ではなかったかと疑問を持たれている。
生活に窮し、勝海舟に度々借金を申し出ていた永井とは雲泥の差であった。
榎本はその後、僅かな期間投獄されたが特赦によって出獄を許された。
1872年(明治5年)、黒田清隆が次官を務める開拓使に任官。
北海道鉱山検査巡回を命じられている。
1874年(明治7年)マリア・ルス号事件を処理する為訪露した。








「てっきり岩村さんが出てこられるかと・・・・。
 いつロシアからお戻りに?」



帰国予定は確か今年夏だったはずだ。



「一年早めたのだよ。
 それに岩村は昨年、鹿児島県令として山口から移動している」


「では西南戦争に・・・・・・」



榎本は頷いた。














サチにとって、その男の第一印象はと問われれば、まず髭。
黒々とした立派な髭を蓄え、長靴姿。
榎本と呼ばれた男は二人に椅子を進め、
自らテーブルの上にあったこっぷにぽっとからみるくを注ぎ、勧めた。



「・・・っ、榎本さん・・・、これは・・・」



「牛の乳だ。栄養価に富んでいるのだぞ」



内藤は白々とした液体をまじまじと見つめている。
サチはくすっと笑った。
周囲から教えられることの多い日々の中、
先んじて理解出来ていることが目の前にあるなど、そうはない。



「いただきます」



まるで毒味でも請け負うかのようにして、サチはみるくに口をつけた。
美味しい。久しぶりに飲む味だ。



「おお、君は平気なのだね。
 どうも我が国の者は食わず嫌いでいかん。
 牛の乳は栄養価も高いというのに、皆気味悪がって口をつけんのだ。
 君のような子が増えてくれれば、必ずや日本は飢饉から救われるだろう」



牛は昔から労働力として使用されており、肉を食うということは(表向き)禁じられていた。
これは6世紀に仏教が伝来。
聖武帝の御代でその最盛期を迎え、肉食が忌避されたからである。


とはいえ、まったく肉食がなかったわけではなく、
都市部を覗いた地方ではイノシシや鹿、うさぎや雉など、
様々なものを獲って食べた。
「薬喰」とも言われ、体力のない時には特に珍重された。




「おれぁ江戸っ子だからな。 
 どうにもこの、白いモノっていうのが苦手でね」


「豆腐は食べるのに、乳が嫌いとは」


「豆腐はいいんだよっ」




見る間に半分も飲んでしまったサチを、
得体の知れないモノでも見るかのようにして眉を潜める内藤。
その内藤を嗜める榎本は身なりこそ立派だが、その口ぶりから旧知の間柄と伺える。
まるで杉村と共にある藤田のようだ。
サチは酷く懐かしくなって、瞳が潤んだ。




「で、今日は何だね? 君がここに来るのは珍しいじゃないか。 
 普段なら招いてもこないくせに」


「ああ、そのことなんだが榎本さん。
 すまないが頼みたいことがあるんだ」




うん? 榎本は怪訝そうな顔をした。
この内藤が自分に頼み事とは、ますます持って珍しい。




「話ってのは他でもねぇ。
 こいつを江戸まで連れ行ってもらいてぇんだ」


「江戸・・・東京にか?」


「こいつは杉村の娘なんだが、俺に預けたまんま帰って来やしねぇ。
 そこで娘の顔でも見りゃ、戻ってくるかもしれねぇだろ?」



ヘタな言い訳だった。
さすがのサチも、内藤の顔を仰ぎ見た。
内藤はサチの視線を感じ、榎本を向き直った。呆れたように眉を潜めている。
頭が回る方ではないが、さすがにヘタな芝居だったか。
内藤はごまかすようにして長くなった襟足をカリカリとかいた。





「・・・まぁ、他でもない内藤君の頼みならきかなくもないが・・・」



「本当か?」



「しかし、幼子一人江戸行きの船に乗せるというのはどうだろう」



「そりゃあ・・・・」




内藤も懸念したことだった。
かといって、彼らが小樽に来るまで待つわけにもいかない。
いつ何時、あの男が再び襲ってこないとも限らないのだ。


もちろん、内藤にだって挟持がある。
まったく歯が立たないとは思っていない。
しかし廃刀令が出た昨今の世の中で、
お尋ね者である自分が二本差しで歩けるほど明治の世は甘くない。
それが不安なのだ。




「内藤君、君が共に行くというのなら、
 船はなんとかしよう」




内藤は目を向いた。
明らかに焦りの色が濃い。
サチは何らかの事情で再び、自分が内藤に迷惑をかけていることを知った。
しかし・・・・・・・・、



ここにいても、内藤には迷惑をかけてしまうのは、
先日の騒動で身にしみて理解している。
今はナリユキに任せるしかない。
こっぷをぎゅっと、割れんばかりに握りしめる。




「榎本さん・・・、そりゃあ・・・」


「・・・危険は承知だ。しかし君がここに来るからには、
 それなりの『事情』があってのことだろう。
 その事情を君が知ってるかどうかは問題ではない。
 君が自らを危険にさらしてでも、守るべき約束。
 そういうことではないのかね?」




内藤は珍しく黙ってしまった。
多弁な方ではないが、藤田よりもずっと口数の多い内藤。
しかし悩んだ時間もほんの数分だった。




「・・・・頼む、榎本さん。船に乗せてくれ」




内藤の瞳に、あの頃の輝きが蘇るのを、榎本は感じていた。
あの、奥底でじりじりと、種火のように燃え立つ光。
飢えたようなその瞳に、榎本は力強く頷いた。




「出港は4月の初めだ。二人共、準備しておくといい」




話が終わりだ。と言わんばかりに、榎本は席を立った。
ここに内藤がいる事自体、あまりよくないことらしい。
サチはぺこりと一礼して、内藤の後を追った。
榎本から乗船に関する文が届いたのは、その数日後のことである。











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