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2020-07

3-15 生かされた「命」 - 2019.01.19 Sat

結局、正月まで居座った杉村が本土行きの船に乗ったのは、
松の内が明けて随分たった頃だった。



「じゃあな、内藤さんの言うことをちゃんと聞くんだぞ?」



杉村はサチを子供のように扱う。
彼女はぷうっと頬を含ませて「大丈夫ですっ!」と語気を強めた。
それだけでも杉村が、ひいては藤田がこの少女を大事に思っていることが分かる。
話では藤田のところに転がり込んだという男も、随分と彼女の身を案じているようだ。
知らず知らずのうちに、周囲を巻き込んでしまう。
そんな思いにさせる男がいた・・・と、内藤は遥か彼方を見つめて懐かしんだ。



















ふと見ると、サチが両の手を合わせていた。





「・・・どうした? 杉村が心配か?」



「いえ、杉村様の身はそう案じておりません。
 あの方はとても強い方でした。心配なのは藤田様の・・・・・」



「藤田?」



内藤はキョトンと目を見開いた後、
雪深い山奥にこだまするほどの声で笑った。




「あいつの腕は杉村と同格。もしくは上だ。心配するこたぁねぇさ」




今度はサチは驚いた。
確かに藤田の腕が立たないとは思わない。
西南戦争の只中、自分を太宰府まで迎えに来た男だ。しかし・・・・、


杉村の剣は、道場で見るいわばごっこ遊びとは一線を画している。
言うなれば、命のやり取りを思わせる、真剣の恐ろしさ。
それを目の当たりにしたサチは、内藤の言葉がにわかには信じられずにいた。




「・・・藤田様は私のせいで危険な立場に立たされていると聞きます。
 私には何をすることも出来ませんから、こうして祈っております」



「お前のせいってこたぁねぇだろ」



「え・・・?」



サチは驚いた。
隣に立つ内藤を思わず見上げる。
彼は清々しいまでの笑顔で言った。



「お前は居留地育ちと言ったな?」


「はい・・・」


「産みの親は知らねぇが、居留地までお前を運んでいった奴がいたってことだ。
 お前は13(数え、今でいう12歳)と言ったが、
 お前が物事つく前の居留地は、入るのに色々手続きが面倒だったんだ。
 そんな危険を犯してまで、そいつはお前をその養親ってぇ阿蘭陀人に預けに行った。
 死なせたくなかったわけだ」




そんな風に考えたことはなかった。
実の親に捨てられたのだと思うばかりで・・・・。




「西郷南洲の下へ送られたらしいが、 
 中村(桐野利秋のこと。幕末当時彼は中村半次郎と名乗っていた)に太宰府へと運ばせたのは何故だ?」


「・・・存じ上げません。何もおっしゃいませんでしたし・・・・」


「薩摩が戦場になることは確かだっただろうよ。
 だがあの嵐の前夜、皆が戦支度で忙しい只中に、
 よりにもよって西郷の懐刀、中村の手で太宰府へ運ばれたのは何故だ?
 それだけお前が知らない、お前の利用価値があるとふんで、避難させたことも確かだろう?」




サチは桐野を思い出していた。
無骨ながら、優しかった桐野。
父がいたらきっと、こんな風だとも思った。
寒さに震えていた自分を、抱いて寝てくれた桐野。
今はもう、あの優しい人はいないのだ。



涙が出た。
ほんの一瞬、すれ違っただけの邂逅であったが、
自分を大事にしてくれていたのはよく分かった。




「太宰府での暮らしはキツかったらしいが、
 それでも宮司はお前に生きるだけの知恵を与えてくれたはずだ。
 徒手空拳では世の中渡っていけねぇ。
 特に今の世になってからは腕に覚えのあるばかりではダメだからな」




サチは黙って聞いていた。
この口下手な人が必死で慰めてくれているのが分かったからだ。




「居留地での外国語、太宰府での立ち振舞。
 それはお前の武器になる。
 誰もがお前に生きていて欲しいと願って、
 与えてくれた力なんだよ」




再び、ポロリと涙がこぼれ落ちた。
そんな風に考えたことはなかった。
とにかく、目の前にあることをするのが精一杯で、
与えられた試練に挑む他、道がなくて・・・・。
必死に、必死に、必死に。
捨てられないよう、気に入られるよう、心を殺して生きて生きて生きて・・・・。







生まれ生まれ生まれ生まれて生のはじめに暗く
死に死に死に死んで死の終わりに冥し







ある巻物にあった言葉が、
まるで自分の行く末を指さしているようで、辛かった。







「藤田も、お前がいつ嫁にいってもいいよう、仕込んだようだしな」



内藤はそう言って、再び声を上げて笑った。



「あれは・・・っ、いえ、そうでもないんです。
 実は藤田様のお屋敷に落ち着いた頃、鍋を焦がしてしまい・・・。
 近所の方が町役人を呼んだことがありまして・・・」



サチは恐縮した。
今でも当時を思い出すと顔から火が出るほど恥ずかしい。



「杉村から聞いたよ。
 今では考えられないよなぁ、昨日の飯もうまかったし」


「そう言っていただけると嬉しいです」


「・・・本当に、江戸の味付けなんて懐かしかったしなぁ・・・」




内藤はそう言って、再び遠くを見た。
もしかしたらこの人は、江戸の人なのかもしれない。
で、あるなら元松前藩の杉村や、会津出身と聞く藤田とは何処で出会ったのだろう?




「とにかく、お前は生かされたんだ。
 皆がお前に生きて欲しいと望んだ。だから手を貸した。
 どうでもいい女なら、藤田が俺のところへこさせるようなことはしないさ。
 あいつははっきりした奴だからな」




皮肉な笑みに、悔恨の表情が浮かんでいた。
この人にもまた、後悔する過去があるのかもしれない。




「俺がお前に教えてやれることなんてあまりないが、これだけは覚えておくといい。
 生き物というものは息をする。
 その息を感じ取ることが出来れば、気配を察知して身を隠すことが出来る」





内藤のこの言葉が、
「戦わずして勝つ」という教えであることを、
サチは山での暮らしの中、身をもって経験してゆく。

獣は人よりも息が粗いが、
獣は人よりも気配に敏い。
獣が欺けるなら、少なくとも人を欺くことがたやすくなる。




腕に覚えのあるはずもないサチがこの先生きていくには、
戦い方よりも、戦いを避ける方法を伝授してやることこそ必要だ。
内藤はそう考えたのである。














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