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2020-07

3-10 小樽 - 2019.01.12 Sat

小樽の歴史は古い。
遠くは斉明帝の時代(舒明帝の后、天智・天武帝の母)にその記述が見られる。
彼らは千島、樺太などのカムチャツカ半島から渡来したものとも言われ、
基本、日本とはみなされてはいなかった。


室町時代に和人(日本人)の入植が始まると、混血化が進み、
慶長年間には松前藩の商場が置かれた。
1799年、幕府は露西亜の南下政策を懸念して蝦夷地を直轄領とした。
天然の漁港である箱館には奉行所も置かれた。


1855年、日露和親条約で隣国露西亜との国境線が定まり、
当時の国際法に基づいて領土が確立。
戊辰戦争の後、蝦夷地を北海道と改め、本府が札幌に定まると、
海の玄関口として小樽には人や物が集まるようになった。






前述した山川浩の妹、
捨松の官費留学はこうした差し迫った危機に対応してのことである。



















一月あまりの期間を経て、
小樽へ降り立ったのは年の瀬も差し迫った師走のことである。
雪に染まる小樽の町並みは空と海だけが冴え冴えしく、
吹雪くと辺りは白く霞んで周囲を見渡すことも出来ない有様だった。





「うううっ、さびいっ! こんな時期に小樽なんて来るもんじゃねぇな」




杉村は、船から降りてから愚痴ばかりだ。
自身の地元だろうに、寒さには弱いらしい。
愚痴るわりには薄着なのでサチは心配だったが、
すぐに用意されていたらしい馬車に乗ることが出来た。
荷馬車だが、車輪がない。ソリになっている。
雪国ならではの知恵だ。



「これから会う奴は、すっげー怖い奴だから気をつけろよ」



雪を避けるホロの中で、両の手を必死にすり合わせながら杉村がそう言うので、
サチは酷く緊張していた。
寒さで白く透けた手はより白くなり、寒さも手伝って震えは止まらなかった。






どこまで走るのだろう。そう思い始めた頃だった。
いつの間にか町並みは途絶え、人家は消え、
白樺ばかりになった。
木々は等間隔で植えられているのか、本土の山々よりも見通しはよかったが、
雪の白さと共にいつしか遠近感が失われていく。



「ここいらでいいや、降ろしてくれ」



馬車を降りると、雪はやんでいた。
杉村は小樽市内で買った大きな荷物を肩に乗せる。
途端に足元がズブッと雪に埋もれた。



「大丈夫か?」



かんじきを履かせているとはいえ、慣れぬ雪に戸惑っているサチを案じ、
杉村は手を貸した。
冷たい。手も足もかじかんで言うことをきかない。
だがサチは笑顔を作ってみせた。歩くうちに暖かくなる。そう信じて・・・。


白い息を吐いた。
何度も吸い込むうちに、肺が痛くなった。
空気が冷たい。一息ごとに氷を飲み込んでいるようだ。
杉村の背について行くのに必死で、小さな体はすぐに息が上がった。


一刻ほどした頃だろうか、黒い影が見えた。
白く霞んだ風景の中で、ほくろのような点だったそれは、
見る見る間に大きくなった。
立派な瓦の屋根。蝦夷地では珍しいものなのだと杉村は言った。







カン・・・と、音がする。
またしばらくして、カンと音がした。







「ひ・・・、内藤さんっ!」



薪割りをしていた男に、杉村は手を上げた。
腰をかがめた男がこちらを見る。年の頃は杉村と変わらない。
あたたかそうな毛皮の猿子を着ている。
どうやら薪割りをしていたようだ。



「おう、新八。久しぶりだな」



「新八じゃねぇよ、今は治備(はるのぶ)だ」



「そうだったな、すまん」



顔の良し悪しがわからぬ子供であるサチでも、
この内藤と呼ばれた男が役者のように整った顔立ちをしていることは理解出来た。
杉村のように人好きするような顔でも、
藤田のように引き締まった顔でもない、
どちらかというと、優男風の、女がほおっておかないタイプの男である。




「・・・・」




サチの足が止まった。
怖い人?と、聞かされていただけに、
酷く懐かしそうに肩を抱く二人を遠くから見定めているのだ。





「まぁったく、お前ときたら。俺にまだ働けっていうのか」



「内藤さん暇だろ? ちょっとくらい力を貸してくれたってバチは当たらねぇよ」



「お前には恩義もあるしな、話くらい聞いてやる。
 で、件の奴ぁどこだ?」



「ここに・・・あれ?」





少し離れて、サチが立ちすくんでいるのを杉村は呼び寄せた。
近づいてみると、ますますいい男である。
色白の肌、赤銅色の杉村とは対照的である。




「サチっていうんだ」



「・・・女・・か」




驚いたようだった。
それもそのはず、文字通り紙には大きく丸だけつけて送ったのだ。
他は何の説明も、なかったのである。





「それで・・・、お前まさか・・・・」



「そう、内藤さんのところに置いてもらいたいんだ」



「俺は独り身だぞ・・・っ! 妙な噂でも立ったらどうするっ!」





相変わらず真面目な人だ。
今、会ったばかりのサチの縁組の心配までしている。
当のサチはまったくそれに気づいていないのだが、
そこはそれで仕方ない。
杉村は笑った。





「料理、洗濯なんでもござれ。一家に一人、役に立つぜぇ?」



「さ、サチと申します。よろしくお願い致します」





ぺこりと頭を下げたサチは、年の割に大人びて見えた。
内藤はふうっとため息をついて、まずは家に入るように促した。










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