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2020-04

3-9 旅立ち - 2019.01.09 Wed

陽はとっぷりと暮れていた。
夜道が暗いので提灯の灯りを頼りに、慎重に道を選んだ。
昨年、廃刀令が出てからというもの、どうも腰が落ち着かない。
もちろん、職務中はサーベルを吊り下げてはいるのだが、
刀は日本刀に限るというのが持論である。




「・・・・よろしかったのですか・・・?」





たまりかねたようにサチが言った。



















「・・・何がだ?」


「・・・私の存在が、藤田様のご迷惑になっていると知りながら・・・・、
 昨夜は申し訳ありませんでした」




この言葉を、いつ切り出そうかと悩んでいたのだろう。
ゆうるりと速度の落ちた足は、ついに止まってしまった。
深く、頭を下げる。




「・・・かまわん」


「しかし・・・」


「お前は物分りがよすぎる。
 ようやくわがままを言ったかと思えばうちに居たいとは・・・」




奇妙なことを言う娘だ。と、藤田は笑った。
サチは少しほっとして、振り返った彼に足早に追いついた。




「藤田様のお屋敷にいたいのは本当です。
 けれどそのことが藤田様にご迷惑をおかけするとは思ってもいなかったのです」


「だろうな」




事情を何一つ話してはいないのだ。当然である。




「・・・・私を探していらっしゃる方というのは・・・、どなたなのでしょう・・・?」




初めて、サチが興味を示した。
否、ずっと以前から問い正したかったのを我慢していたのかもしれない。




「・・・信全殿から聞いてないのか」


「はい、宮司様は何もおっしゃいませんでした。今にわかる・・と」




信全殿らしい。思わず苦笑した。




「・・・・お前を探しているのは、ある人物だ。
 その男は今、この東京にいない。
 だが師走には沙汰があるはずだった」


「ではその方の下へ引き渡されるということですね?」



引き渡される、とは物騒な言い回しだが言い得て妙だ。



「・・・いや、このことを懸念して、さるお方がお前の身を案じ、
 自らの屋敷に引き取ろうとなさった。
 昨夜話したのはこの御方の話だ」



「つまり・・・、頼まれた方ではない誰かが、
 私の身を案じて引き取りたいとおっしゃったのですか」



「そういうことだ」



サチは何か考えているようだ。
ちらりと盗み見ると、幼さの残る眉尻がこれでもかという風に寄せられている。



「・・・けれど杉村様のおっしゃりようだと、そこも危ないということですか?」


「杉村の話は別件だ。
 お前に関係あるかもしれないし、ないかもしれぬ。
 男に狙われたことを覚えているか?」



サチは頷いた。



「あれは俺達の古馴染みで、杉村とも面識があった。
 お前を狙ったものか、杉村をつけてきたものか判断つきかねている」



もっとも、サチを狙っていたのだとすれば事は大きくなるのだが・・・。
藤田は思ったが、黙っておいた。




「ではやはり、私がその方のお屋敷に行けば問題ないのでは?」


「それがそうもいかないのだ」


「惣吉さんも行くのに?」


「そういう問題ではない。
 その御方の上官は政府の大物だ。
 命じられればお前の身を上官に差し出さないわけにはいかぬ」


「・・・・・」


「しかもその御方の上官と、お前を探している男の上官は同じ人物なのだ」




厳密には異なるが、あながち間違いではない。
谷干城の上役も、川路利良の上役も、
突き詰めていけば薩摩の重鎮、大久保利通につながってゆく。




「・・・西郷様の・・・、ご同輩ということですか・・・」




ぎくりと、藤田は思わずサチを見た。
肩の随分下にあるサチの表情からは先程の幼さは消え、
提灯の灯りに照らされ、酷く大人びて見える。



「・・・(敏い子供相手に、喋りすぎたか)」



藤田は反省した。








西郷隆盛、桐野利秋らから何を吹き込まれたかは知らないが、
さすがあのたぬき宮司に仕込まれただけのことはある。頭の回る子だ。
少なくとも自分が今、危険な立場にいて、
ここから動けばより危険な場所に追い詰められる可能性があることは分かっているようだ。


その程度には、信用されているということか。藤田は笑った。








「・・・・わかりました。
 杉村様と一緒に小樽へ参ります。・・・・・」



「・・・・? なんだ」



「いつか・・・呼び戻していだだけますよね?」



潤んだ目が、藤田を見上げた。
困ったようにして(実際戸惑った様子で)深く息をついた。



「・・・・無論だ。お前の帰る家が、ここにあることを忘れるな」


「・・・・っ、はい・・・っ」







思わず涙した。
藤田は提灯を置いて、そっとその肩を抱きしめた。

























あの日と同じ月が、今日も出ている。




川路利良は最初こそ苛立った様子を見せていたが、
そのうち、あからさまにホッとした様子を見せた。



「・・・(このたぬきが・・・)」



芝居もヘタだが、底も浅い。
おおかた西郷から押し付けられた「荷物」が消えて、
肩の荷が下りたというところだろう。
しかも自身の失策ではない。
依頼した佐川官兵衛、ひいては藤田の責任にしてしまえるわけで、
その咎めは誰からも受けることはない。




「まぁよい、報告をせよ」


「・・・・は・・・」




藤田は西郷から預かった「品」について説明をした。
姿形を偽り、太宰府の存在を隠し、
有栖川宮熾仁の存在は無視した。
川路は聞いているのかいないのか、時折、あくびをする始末だったが、
いかんせん、これも食えぬたぬきである。
聞き流しているように見えて、頭は回っているはずだ。
藤田は平伏して説明を終えると、追い出されるようにして川路邸を去った。








小さな雪が、外套に落ちて消えた。
小樽は今頃、雪に覆われているだろうか。
藤田はサチを想って、白い息を吐いた。











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