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2020-07

3-8 決断 - 2018.12.27 Thu

その年の暮れ---------、
藤田はようやく川路利良に呼び出された。
この度も彼の邸宅である。
締め切られた雪見障子には、白いものがちらつき始めた。



「待たせたな」



もったいぶって登場したのは言うまでもない。
苦味潰したような顔をして、上座にどっかりと座った。




「取り逃がしたそうだな」


「面目次第もございません」




藤田は涼しい顔をして手をついた。





















あの日、杉村はいたずらでも思いついた子供のような顔をして、
藤田へ耳打ちをした。


小樽にいる二人の旧知、内藤隼人に連絡を取り、
サチを匿わせるという作戦である。
彼の地には本人が行くと、頑として譲らなかった。
押し問答しているうちに惣吉が鰻を持って帰ってきて、
そのまま夕飯となった。




「とにかくだ、さっちゃんの身が危ねえんだから、
 ひとまずこっから姿を消すのが一番だろう」


「それにしてもお前が共に行くというのは・・・っ」


「俺が行けばいいことじゃないですか・・っ! なんで杉村様が・・・」


「お前より俺の方が腕が立つからに決まってんだろう」




事実なので惣吉はぐうの音も出なかった。




「それに俺ぁ元々松前藩の出だ、北には多少の知恵がある。
 内藤に渡したらすぐに江戸に戻ってくるさ」




お前らのことも心配だしな。
杉村は屈託なく笑った。





サチは目まぐるしく変わる状況についていくので精一杯だった。
眼の前に差し出された鰻の甘いタレの香りが鼻腔をくすぐる。
ぐうと、音が鳴った。腹は正直である。




「はっはっは! 腹は正直だな。
 まずは食え。話はそれからだ」




温かい番茶を手に、杉村は笑った。
藤田も根負けして、箸を取る。
そんな藤田を追い抜くようにして、
器をひったくるようにして飯をかきこんだのは惣吉だった。
「うめぇ!」と一言吠えると、後は言葉にならない。




四半刻ほどして腹が落ち着いた頃、話が再開された。




「まずは内藤に手紙を出す。
 もちろん、本人に向けてじゃねぇ。とある場所に届くようになってる。
 秘密の暗号があってな? それを見たら一応の準備をするよう手はずを整えてくれるはずだ」


「・・・暗号とは・・・?」


「墨で大きく丸を書くのよ」




・・・・・・・・藤田は沈黙した。
皆も口をつぐんだ。
杉村は「あれ?」と言ったまま、この奇妙な空気に首をかしげている。




「・・・・ともかく・・・、
 お前が内藤さんとつなぎが取れるということは信用しよう」


「当たり前だろぉ?」


「いや、当たり前というか・・・・、
 内藤さんが生きていたことすら俺は知らなかったんだからな?」


「そりゃそーだ。内藤は表向き死んだことになってる。
 曲がりなりにも明治政府側にいるお前が知ってちゃ、
 あいつもあがったりだろうよ」


「・・・お前・・・、確か去年松本先生と共に内藤さんの墓を建てたのではなかったか?」


「おうよ! 松本先生に揮毫してもらったんだぜぃ」




得意げに言ったが、その折、様々な場所で寄付金を集めたのは言うまでもない。
確か藤田のところにも無心に来たはずだ。
藤田は頭を抱えた。






「あの・・・、もう一本つけてきましょうか?」





サチが後ろで呟いた。
差し出がましい・・と、遠慮したのかもしれない。





「いや、いい。これ以上の酒は、こいつには勿体無い」





あんまりな言いようである。
思わずサチは吹き出した。



昨夜の涙も、今朝の泣きはらした瞳も、今はない。
杉村の明るい笑顔につられているようだ。
惣吉も(内心藤田も)ほっとしていた。






「とにかく、だ。惣吉、お前は残れ」


「何故ですか?」





荒げてはいないが、納得出来ない表情である。




「お前にはこの家と藤田のところの使いっ走りを頼まにゃならねぇ。
 藤田の家は知っての通り、家人がいねぇ。
 さっちゃんに付き合って小樽に行くとなりゃ、数ヶ月。
 もしかしたら年単位でこの道場を開けることになる。
 その間、お前はここに届く情報を藤田の下へ届けてくれ」



惣吉はきゅっと顔を引き締め、言葉なく頷いた。




「なぁに、大船にノッた気でいりゃあいい。
 さっちゃんには誰も手出しさせねぇよ」




「大船に、なればいいがな」と、藤田は一人愚痴た。
この男は大器であるが、大器であるが故に詰めの甘いところがある。
それを見越して、藤田の下へ惣吉を残すのだろう。
得心はいかないが、これ以上の策もない。
藤田は納得した。






「しかし・・・・」






ここで杉村が神妙な顔をした。






「俺がさっちゃんを連れて逃げたとなりゃ、お前の失策になる。
 それは大丈夫なのか・・・?」





惣吉が思わず藤田の顔を見た。
そうだ、かつて自分と共にあの砲弾飛び交う西南戦争にまで出兵し、
遂行した任務が水の泡となるのである。
それをこの江戸で取り逃がしたとあっては功績どころか、大失態だ。
その時、藤田の処分はどうなるのか・・・・。




「・・・それは気にしなくていい。俺のことはかまうな」




藤田は黙って目を閉じた。



サチはようやく、自分が何を言ってしまったのかを理解した。
あのたった一度のわがままは、藤田を追い詰めるに十分なものだったのだ。
恐縮した。そして恥じた。
藤田の身を危険にさらしてまで、側に居たいと思ってしまった自分を。




「あの・・・、私大丈夫ですから・・・っ。
 昨日、藤田様がおっしゃったように、
 その方の下へ行けば藤田様にご迷惑はかからないんですよね?」




サチは身を乗り出すようにして割り込んだ。
藤田はあの時、大丈夫だと言った。
きっと身の安全は保証されているのだろう。
それならば大丈夫だ。
これまでと同じく、感情を殺し、あるべきところに収まるだけである。




「・・・確かに昨夜はそう言った。
 だがこいつに言われて気が変わった。それだけのことだ」




それ以上、何を言うつもりもない。
硬い表情が何より雄弁に語っていた。
杉村は単に三樹の存在を案じているのだろうし、
惣吉は同郷の人間だが内情まで詳しくは知らない。
情報は武器にもなるが、身を滅ぼす諸刃の剣だ。
開示する相手は選ばねば、相手をも危険に晒す。



サチは何度も言いあぐねいているようだった。
これが意外に頑固で、融通がきかない性格であることを、
本郷の家を任せた日々の中で、藤田は知っていた。
知らせねばならないかもしれない。
せめて、当事者であるサチにだけは・・・。





「ま、お前がそう言うなら問題ねぇさ」




杉村はあっけらかんとそう言うと、
惣吉をここに残すよう藤田に言って、何やら作戦会議を初めてしまった。
久しぶりの任務と、武道に関しては一目を置いている人物からの言に、
惣吉もいつになく楽しそうである。
藤田は一足早くサチを連れて戻ることにした。









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