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2020-04

3-6 戸惑 - 2018.12.21 Fri

家内は静まり返っていた。
非番の日、少し本庁に顔を出しているうちに、惣吉がサチを連れてでかけたらしい。
行き先は分かっている。藤田は大きくため息をついた。
制服を脱ぐと、軽く身支度を整え牛込へと向かった。



妥協案は、未だ打ち出せずにいた。
本来、藤田の仕事は密偵である。
しかもこれは上役筋、佐川官兵衛が受けた仕事で、
従来通り、サチを川路に引き渡せば万事解決のはずである。
だが・・・・、



藤田は躊躇っていた。
それは依頼を受けた当の本人、佐川が亡くなったことも、
主家筋に当たる山川、何より容保が渋っているというせいもあるが、
何より藤田本人の気が乗らないのである。















あの女を自分はどうしたいのか?
それが分からない。
身をひそめるようにして生きてきた本郷の家が、
一人の女と一人の男によって賑やかになり、
意外に自分がそれを嫌っていないことに驚いていた。


本郷の家に来たばかりのサチは、
いつまたどこに引き渡されるのか?
ビクついているフシがあった。
それが少しづつ、花開くかのように落ち着きを見せ、
次第に身につけざるを得なかった順応性を発揮して馴染んでいった。
口数の少ない藤田に対し、先回りして意図を読み、
炊事に洗濯、掃除や紙の補充といった雑務まで、
細やかな気配りを見せた。


しかしそれは・・・・・、
彼女がこれまで置かれてきた状況を鑑みてあまりある行為だったことに、
少なからず心が傷んだ。










不意に、涙をいっぱいにたたえた瞳が藤田の脳裏をよぎった。
実年齢よりも大人にならざるを得なかった少女がただ一度だけ、
わがままを言った瞬間だった。しかし・・・・・・・、
藤田にはそれを叶えてやれるほどの力はない。
思わず歯噛みした。









過酷な状況に置かれた・・・いう人間は、それこそ掃いて捨てるほどである。
ご一新が状況を一変させた。
志士と呼ばれる浪人に斬り殺された町人、商人は言うに及ばず、
押し借りと称して商家に押し入り、強姦された娘も少なくない。
凶作に喘ぐ田舎を女衒が周り、二束三文で娘を売る親に金を払う。
そんな状況下からすれば、サチの境遇は幸運と言えた。


しかしここで疑問が出てくる。
サチを居留地の阿蘭陀人に預けたのは誰だ?
有栖川宮が言うように、彼女が親子内親王の娘だとしたら、
何故そんなことをする?
将軍、家茂は大坂で(表向き)病死したとはいえ、
姫宮であれば公表して問題なかったはずだ。


公表・・・本当にしていないのだろうか?
下々にまで聞き及んでいないだけで、ご誕生の報はあったのだろうか?
分からない。藤田は頭を降った。











ともあれ、幕府、明治政府共に日の本の影響が及ばない場所で、
サチはこれまで生きながらえることが出来た。
そのことは幸運であったと言わざるを得ない。
そしてそれを見越した人物がいたこともまた、事実なのである。











次第に、甲高い木刀のしなる音と、ぶつかり合う音が聞こえてくる。
前回よりも長い。
だが、そう思っている先からドォッという音と共に途切れてしまう。



「まだまだぁ!」



すっくと立ち上がって、惣吉は吹き飛ばされた木刀を握りしめた。
基礎は小野派か。
しかし剣より槍、槍より体捌きの方に目を見張るものがある。




「まぁ藤田様、申し訳ありません。もうそんな刻限でしょうか」




台所から姉様かぶりのサチが現れ、恐縮した。


泣きはらしただのだろう、真っ赤な目が痛々しい。
惣吉はそんなサチを見かねて、ほんの少しの時間・・・と、押し切ったのだろう。
しかし不案内な江戸ではどこへ連れて行くのも思いつかず、
結果、杉村邸へと向かったに違いない。
サチもサチで、杉村への挨拶も兼ね、頷いたに違いない。


道場では特にすることもないので掃除でもしていたのか。
杉村が得意になって鼻の下を伸ばしている姿が目に浮かぶ。





「いや、早く戻れたのでな。ここだと思い、迎えに来た」


「そうでございましたか、申し訳ありません。すぐに支度を・・・」


「いや、いい。少し話もしたいからな」


「・・・わかりました。では一本おつけしましょう」





サチはそう言って、再び台所へと姿を消した。
道場を振り返ると、あざだらけになった惣吉がそれでもまだ向かっていく。




「・・・惣吉っ」



ハッと、二人の視線が入り口に集中した。
惣吉は身を改め、スッと跪いた。



「・・・すまんが鰻でも買ってきてくれ」



鰻と聞いて目を輝かせた。




「はい、もちろんです! あ、でも少し時間がかかるかと思われますが・・・・」


「かまわん。それまで待たせてもらおう」




杉村の意思を聞くことなく、藤田はそう言って懐から財布を出すと惣吉に預けた。
鰻、鰻とうきうきしながら、
胸元を開けさせたまま、あっという間に走り去った男の現金さに藤田は苦笑する。



杉村は息を整えた。
何か話があって、惣吉を遠ざけたことはよく分かっていた。
木刀をかけると藤田が口を開くのを待った。









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