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2020-06

2-17 鈴木三樹三郎 - 2018.12.12 Wed

道場はシンと静まり返っていた。
時折、遠くに聞こえる人の声。虫の音がするくらいで、
耳が痛いほどだ。
サチは入り口にほど近い場所に座して、対峙する二人を見ていた。


惣吉の表情は、後ろ背である為見えない。
しかし杉村の表情は穏やかだ。
半眼・・・と、いうのだろうか。
薄く開かれた視線からは、何の表情も読み取れない。しかし・・・・、


瞬間、ビリッとした。何が起こったのかは分からない。
とにかく肌にヒリヒリとした何かが当たった。






「ぃやぁぁあっ!」






奇声を発して、仕掛けたのは惣吉だった。
焦れてしまったようにも見える。
木刀はまるで金物のような甲高い音を立て、それきり道場はその音のみに満たされた。


腕は、互角のように見える。
だがそれが間違いであることはすぐに分かった。
杉村が打ち込んでいないからだ。
太刀筋を受けるに必死・・というわけでもないから、遊んでいるのだろう。
惣吉にもそれが分かっていて、いらだちが感じられた。














「・・・・」




勝負あったな・・・と、サチは思った。
彼女は武術家ではない。武術を嗜んでもいない。
だが冷静さを欠いた惣吉と、場馴れした杉村では勝負にならないことだけは分かっていた。


形だけを見れば、惣吉も決して負けてはいない。
西南戦争の只中に己を追い込むくらいだから、それ相応の自信はあったのだろう。
だが杉村の太刀筋は強いだけの剣ではない。
もっと何か、別のモノに裏打ちされた強さだった。


そう、強いていうならそれは「血」。
大量の血を吸った、人を殺めた者だけが知る、死の匂いを断ち切る剣だったのである。








それからは乱戦となった。
乱戦になると、惣吉と杉村の差は歴然となった。
理由は足元。
杉村が舞いを舞うかのように足元を滑らせるのに対し、
惣吉の足はたたらを踏むように乱れ調子なのだ。
「音」という意味では、杉村の足の方が耳障りが良い。
サチはそんな感じ方をしている自分を奇妙に思った。




「・・・あいつらは何をしているんだ」




杉村はサチ達を自宅に招くと、すぐに藤田の下へ使いをやった。
家人がいない為、使いは藤田が戻るのを待って言伝をし、
藤田は(慌てて?)杉村の道場を訪れた。


そして今、杉村と惣吉の手合わせを呆れたように眺めている。




「藤田様・・・、おかえりなさいませ」


「サチ、これはどういうことだ?」




藤田は珍しくサチを睨みつけた。
説明しろ。と、訴えている。
サチは身を震わせて縮こまると、事の経緯を簡単に語った。




「・・・・なるほど」




藤田は靴を脱いで道場に上がり、
今にも泣き出さんばかりに萎縮してしまっているサチの隣に座った。
綺麗な姿勢である。




どおん。




突如、大きな音がして顔を上げた。
惣吉が道場の隅に吹き飛ばされたのである。
この頃の道場といえば、剣術はもちろんのこと体術、棒術など、なんでもありで、
剣で勝てないとふんだ惣吉が組み手を仕掛けたところ、
見事に投げ飛ばされてしまった結果だったようだ。




「そこまでっ」




腹に響く声が、サチの耳をつんざいた。




「・・・よぉ、藤田じゃねぇか」


「うちの者が面倒をかけたな、礼を言う」


「何、いいってことよ。それに・・・」




まんざら他人事って訳でもねぇしな。
杉村はそう言って苦く笑った。




「サチ、惣吉を頼む。井戸で水を組んできてやってくれ」


「・・・っ! はいっ!」




慌てて立ち上がると、勝手知ったる何とやらで裏庭に回り、
手桶に水を組んで手ぬぐいを浸した。
「いてぇ!」と、惣吉は嫌がったが今冷やさないと大変なことになる。
「我慢して!」とサチは手ぬぐいを押し付けた。














一方、杉村はというと・・・・、道場を出て、藤田を目で誘った。
夕暮れである。辺りは道場の熱気を振り払うように温度を下げていた。




「お前・・・、今度は何を探ってる・・・?」




鋭い視線だった。
人懐こい顔から表情が消え、すうっと瞳が細くなる。
しかし藤田は応えない。
杉村もそれは分かっているようだった。
あえて問うたが、興味もない。しかし・・・・、




「さっちゃん達を襲ってきた相手・・・、ありゃあ俺らの『古馴染み』だ」


「・・・なんだと・・・っ?」




思いもよらない言葉だった。




「ありゃあ三樹だ。身なりを汚していたが、間違いねぇ。
 奴は警察のお偉いさんになって、今じゃ北の方にいると聞く」


「・・・・」


「・・・・なぁ藤田。あいつが狙っていたのは『どっち』だ?」









「俺か・・・・? それとも・・・・・・・・」










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