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2019-09

2-16 新撰組顛末記の舞台裏 - 2018.12.05 Wed

奇妙な共同生活が始まった。
男が二人に、女が一人。
周囲からはどう見えただろう?
年若い女と、女を「妻」として否定しなかった壮年の男と、その書生?
しかし迎え入れた青年の方がどう考えても似合いの夫婦と言えなくもない。



藤田は頭が痛かった。
もちろん、表立って周囲に波風が立つわけでもないが、
(彼の身分的に)
面倒なことには間違いはない。
数日、このことも含め惣吉にはくれぐれも言い含めておいた。
彼もまんざらではないらしく、
軽口をきいて受け流しているところがなんとも癪(カン)に障る。
苦虫を潰したような顔をしていると、
「あれ? 藤田様は気に入らないんですか?」とからかう余裕すら見せる。
それがまた癪(シャク)の種。



一方、サチはというと惣吉をまるで弟のように扱っている。
惣吉が子供なのか、サチが大人なのか?
ともあれ、サチにとって惣吉は「手のかかる弟」程度の認識のようだ。
藤田はサチの、思いもよらないたくましさに苦笑し、
ようやく本来(?)の職務復帰を果たした。
















「いってくる」



毎朝、玄関先で藤田を見送るのはサチの仕事だ。
昨夜火熨斗を当てた仏蘭西製の制服に身を包んだ藤田は、惚れ惚れするほど美丈夫だ。



「いってらっしゃいませ」


「惣吉、サチを頼んだぞ」


「わかってます」



一連の「儀式」を終え、姿が見えなくなるまで門前で藤田を見送ると、
サチはさっそく掃除と洗濯にかかった。
毎日の日課である。
一方、惣吉はというとやることがない。
手伝おうにもサチが遠慮するし、日がな一日ぼんやりとしているのも性に合わない。
仕方なく庭で鍛錬となるのだが、二日もすると相手が欲しくてたまらなくなる。




「・・・惣吉さん。少しでかけませんか?」




見かねて声をかけたのはサチだった。
19の男が12の女の子に気を使わせるのもどうかと思うが、
惣吉はぱぁっと表情を明るくして付き合った。


夏の名残はあっという間に影を潜め、
迫りくる冬の訪れを前に、風が冷たい。
葉はやや黄色く色づき、またたく間に道灌堀を赤く染め上げるだろう。







サチは惣吉をさん付けで呼んだ。
当初「様」と呼んでいたが、惣吉が拒んだためだ。
様を付けられた時には返事をしない。
そんな子どもじみた態度に根負けして、さんづけになったのだ。
彼女が惣吉を弟扱いするのは、最初の印象もあったのだろう。



「どこに行くんだ?」



惣吉は高下駄をブラブラさせながら言った。



「そろそろ寒くなってきましたので、いわしでつみれ鍋でもしようかと」


「いわしか」



会津出身の惣吉にとって、魚と言えば鯉こくであった。
郷里では祝い事の際に食される。めでたい料理だったが、
離れてからはとんと口にしていない。
江戸はそもそも海が近く、川魚をあまり食さないらしい。
残念なことだった。



ふと・・・、惣吉が足を止めた。
反射的にサチの袖を取り、足止めをする。
サチは驚いたが、一瞬のことだった。
横を見た惣吉の表情が、見たこともないような怖い顔をしていたからだ。



足音が、止まった。



下駄ではない、草履。サラサラと土を擦るような音だ。
惣吉はサチの視線に応えることなく、再び彼女の肩に手を添え歩き出した。





歩けば、歩く。
止まれば、止まる。





一体誰なのか?
一定の距離を保っているらしく、姿は見えない。
しかしこうもあからさまな気配を見せつけられては、
いくら惣吉でも警戒せざるを得なかった。


生来、せっかちなタイプである。
待つということをしない。
用心に用心を重ねる時には別だが、
(命がかかっているなど)
まどろっこしいのは性に合わない。


歩調を早めた。少しでも大きな通りに出ようと歩幅を広げた。
サチが必死になってついてくる。
彼女が声を上げないのを見越して、前触れもなくくるりと振り返った。
男である。
紺地の、目の粗い着物を来ている。
袴姿ということは、どこぞの浪人崩れか藩士崩れか・・・。
まとった空気はおおよそ明治の世には不似合いなほど殺伐としていた。





惣吉は身構えた。
丹田に力をため、周囲の気を我が物とする。





男は近づいてくる様子がない。
驚いたようだが、それも一瞬だった。
髪結いに行くことも出来ないほど困窮しているのか、
整わない頭に隠れ、口元がわずかに歪んだのが分かった。



「・・・(くる・・・っ)」



とっさにサチを背にかくまった。しかし・・・・・・・、








男は何かに気がついて、踵を返した。
空気は不意に緩んで、サチは足元が震えていることに気がついた。




「・・・・なんだったんだ・・・・」




惣吉がサチを振り返ると、男が一人立っていた。
正真正銘、ざんばら髪の男である。




「・・・杉村様・・・」


「よぉ、さっちゃん。どうした、こんなところで」




男は笑顔で歩み寄ってきたが、目は笑っていなかった。
惣吉をちらりと盗み見ると、注視するでも、まして警戒するでもなく、
まるでそこに置かれたただの小石の如く関心がないようである。


惣吉はムッとした。
腕には些少の自信がある。
それを見くびられた気がしたのだ。



「・・・誰だ?」


「藤田様のご友人です」


「妙な輩につけられたみてぇだな。寄っていきな。少し間をおいた方がいい」


「・・・よろしいのですか・・?」



サチはわずかに躊躇した。
とても親しく話していたはずなのに、
藤田も杉村も、あえて互いと距離を置こうとしているように見えた。
その不文律を破らせたのが自分の存在だということに自覚がある。



「かまわねぇよ。それにこのまま返したんじゃあいつに何を言われるか・・・・」



いつの間にか、間合いに入られていた。
惣吉からすっとサチを奪うと、軽く肩を抱いて歩き始めた。




「あ・・・っ! おいっ!」


「おう、暇ならそっちの坊主も来な」


「・・っ! 坊主じゃないっ!」


「ははっ、威勢のいい坊主だ」




杉村は気にした風もなく、サチを奪い返そうとする惣吉の手を、
するり、またするりと交わしてみせる。
その表情はどこか楽しそうで、しかし自分たちを見ているわけではなかった。






もっと、どこか遠く。懐かしい情景を思い出しているようだった。











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