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2020-03

2-15 忍藩藩邸 - 2018.11.28 Wed

夏が終わりを告げようとしていた。
蝉の鳴き声が日に日に薄くなり、変わって虫の音が草木に満ち溢れた。
祭り囃子が遠ざかるように陽が短くなり、
暮六つには夜の帳が降りた。



藤田は相変わらず自宅にいたが、
この頃になるとサチが一人で台所に立つことが増えた。
時折、彼の下へ名乗らぬ客人が訪れようと、
サチは子供らしからぬ敏さで何を問うこともなく淡々と応対した。
そんなある日、いつものように物言わぬ客人の訪れに、
サチは手を吹きながら玄関へと向かった。



汚れた身なり、着古した着物と、風呂敷に僅かな荷物。
髪はボサボサで、肌はいつから風呂に入っていないのか煤けている。
ムッと匂いがした。
若い男特有の青臭い匂いである。














「あの・・・・」



男は名乗らなかった。ただ黙ってこちらを見ているようだ。
サチは戸惑い、懸命に頭をひねった。
男の目は、訴えている。早く思い出せ。と--------。







「・・・・ああ・・・?」







随分と姿かたちは変わっていたが、見覚えがあった。
確か藤田と共に太宰府へ来た男だ。
相変わらず小男なので引っかかっていたのだ。




「確か・・・太宰府で・・・」


「どうした、サチ。客か?」


「藤田様。いえ、お客・・・・」




着流し姿の藤田が現れ、振り向いたサチを引き止めるようにして、
男ががっかりしたように奇声を上げた。





「まぁったく! いい気なもんだ!
 人に仕事させといて、自分は新妻片手に夫婦ごっこですか」


「・・惣吉か・・・!」





藤田もすぐにはわからなかったらしい。
惣吉と呼ばれた男は駄々をこねる子供のようにしてサチに近づいた。




「お久しぶりです! 俺のこと、覚えてた?」


「忘れようにも・・・」




小さくて・・と、言おうとしたが口を閉じた。
惣吉もそれは分かっているのだろう、フンと鼻を鳴らしてすねてしまった。




「ごめんなさい・・・っ」


「いいさ、とりあえずただいま!」


「いや、お前が俺の家に戻ってくるのもおかしな話だが・・・。
 サチ、風呂の支度をしてやれ。臭くてかなわん」


「はい」





サチは手に持った手ぬぐいを頭にかぶると、
勝手口に回って風呂を炊く準備をした。
残り湯がまだあるが、新しい湯で出迎えてやりたい。
・・・と、そこまで考えたところで、やめておいた。
あの垢は一度や二度の風呂では落ちようもない。
と、すれば新しい湯を一度で捨てることになる。


惣吉は半月ぶりだという風呂にゆったりと浸かった。
サチはその間に酒の肴と握り飯を作ってやり、
燗を一本つけて、早々に自室へ戻った。
身支度を整えた惣吉は、改めて藤田に体面した。






「遅くなりまして、申し訳ありません」


「・・・川止めでも食らっていたか」


「否、小倉の港で藤田様がおっしゃっていた男が来るのを待っておりました」




藤田は驚いた。
確かに男の風体や似顔、雰囲気や服装など細かに話したが、
それは小倉からの船にあわよくば男が現れれば・・・程度に考えただけだったからだ。
惣吉は藤田の意図を組んで、こないかもしれない男をずっと待ち続けていたわけだ。
その忍耐強さは間諜として素質があるのかもしれない。




「来るかどうかも分からない男を待ったというのか」


「南での戦次第で、船には乗るつもりでいました。
 しかし収束しないうちは現れるやもしれぬと思いました」


「・・・・来たのか・・・?」


「はい、しかし約束の時よりも随分後、葉月も終わりの頃でした。
 似顔とは到底、似ても似つかぬ姿でしたが、
 特徴、雰囲気からして間違いないかと・・・・」



暗に絵がヘタだと仄めかしている。
藤田は渋い顔をした。



「それで・・・?」


「女を一人ひっかけて、同じ船に乗りました。
 横濱で船を降り、品川宿までつけました。
 したが男は妙な場所に向かって・・・」


「どこだ?」


「それが・・・、忍藩藩邸でして・・・」






惣吉は頭をひねったという。






忍藩は現在の埼玉県にあった藩で、
その昔、豊臣秀吉の命で忍城を攻めた石田三成は、
ここに堤を築き水攻めにしようとした。
通称「石田堤」で有名な藩である。
かつて秀吉が備中高松城での策をそのまま使ったわけだが、
しかし地形の違いから備中高松城のようにうまく水がたまらなかったという。
ところがその後、増水し堀切橋付近の堤が決壊。
皮肉にも石田方に多数の溺死者が出て水攻めは失敗に終わり、
石田三成は戦下手という不名誉な烙印を押されている。


ちなみにこの城は城主よりも妻の方が戦上手だったそうで、
娘は巴御前もかくやという出で立ちで出陣している。
その勇ましい姿に惚れ込んだ秀吉は、彼女を側室とした。
25年後の1615年、大阪城落城の際には秀頼の娘を連れて落ち延び、
共に出家して東慶寺の尼僧となり徳川の世を生きた。


そんな曰く付きの藩邸に、男が入っていった。
もちろん、裏からではあるのだが・・・・。






「・・・馬場先門の、忍藩上屋敷だろう。
 ならば不思議ではない」






藤田は黙った。
廃墟となった武家屋敷の中でも千代田城に近い一角。
1870年にあの男が入っている。岩倉具視だ。


有栖川宮熾仁の後ろに、岩倉具視がいる。
そして西南戦争では大久保の共に、
かつての盟友、西郷隆盛を殺そうとしている。


では西郷の後ろにいるのは誰か?
薩摩とのつながりをいくら辿ってみても、出てくる名は突拍子もないものばかりである。








藤田は頭を降った。
情報が少なすぎる。
せめてもう少し、どこかしら突破口があればほころびくらいは見つけられようものを・・・・。







「ともかく・・・無事で戻って何よりだった」


「御役に立ちましたか・・?」




藤田は無言で頷いた。




「ではここに置いて下さい」




ぎょっと、目を向いた。
視界にサチの用意した酒が手付かずで残っている。
気を落ち着かせようと、盃を持った。惣吉がずいっとにじり寄って酌をする。




「御役に立ちます」




誰の命なのか、はっきりしていた。
藤田の上司は佐川官兵衛だが、戦死している。
今の立場は宙ぶらりんで、ともすればリクルーターがこないとも限らない。
まして自分の手元にはとんでもない爆弾があるのだ。


信用していないわけではないだろうが、見張りはつける。
その気持ちが、分からないわけではない。
十重二十重に、間諜をつけるのは常套手段だ。
藤田はあからさまなため息をついた。





事の性質上、小女を雇うわけにも、小男を入れるわけにもいかない。
サチがいる以上、自分はここを離れられないし、
そのことで支障が出てきていることも確かだった。
事実、先日は古いツテを頼ってサチを預けたくらいである。
惣吉がいればある程度の事は教えてあるし、何より腕は立つ。






ちびり、と。酒で唇を湿らせた。
ちらりと惣吉に目をやると、目で訴えている。





「・・・好きにしろ」





ぱあっと、表情が明るくなった。
あまりにもあからさまで、わかりやすい表情に毒気を抜かれ、
思わず酒を注いでやっていた。
その数ヶ月の乾きを癒やすようにして、惣吉は喉を鳴らした。








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