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2020-04

2-2 皇女和宮 - 2018.08.29 Wed

じっとりとした陰鬱な空気の中、藤田はじっと待っていた。
太宰府にほど近い、賑わいを離れた古い旅籠の二階で。
田には水が張られ、植えたばかりの稲が雨に打たれている。


3月18日、佐川官兵衛が死去した。
激戦区阿蘇の地で三発の銃弾を受け、壮絶な戦死を遂げたという。
依頼を受けた上役がいなくなってしまったことで、
藤田は直接、川路に連絡を取るしか方法がなくなっていた。
この状況を見越して川路が色々下準備をしていたわけではないだろうが、
おかげでさしたる不自由もなく、伝令を送ることが出来た。
話によればすでに鶴丸城下も戦場になっていると聞く。




外に目をやった。
北は平和だ。
まるで南で起こる戦乱などないことのように、
何百年も続いてきた営みが続いている。
しかし・・・・・、



決して・・・、今まで通りとはいかないことを、藤田は感じていた。
行灯の代わりにランプが登場し、
馬の代わりに陸蒸気が走る文明開化は、
確実にこの日の本を飲み込むだろう。
そして、人々から日々の生活を奪うに違いない。
富国強兵。
それが正しいことなのか、そうでないのか?
考える暇も与えず、時代は過ぎ去っていくだろう。
自分たちのようなモノを置き去りにして---------。














藤田は雨音を聞きながらすっと瞼を閉じた。
息をひそめるのは嫌いじゃない。
周囲と一体になり、心を空にして自我を消す。
幕末の京都で、否、それ以前に。自然に身についた生きる術であった。



「・・・どうするんです?」



ところが今は、そうさせてくれない人物がいた。惣吉である。
子供のように足をばたつかせ、
暇を持て余しているかのように頭の上で腕を組んでいる。
粗末な身なりのまま、口を尖らせて。




「・・・ついてこなくていいと言っただろう。
 お前の希望である戦場までは連れてきてやった。
 武者修行でもなんでもするといい」


「そりゃそうですが・・・、気になりますよ」




惣吉がサチのことを言っているのだと分かってはいたが、
あえて返事をしなかった。惣吉もまた、「心得て」その名を出さなかった。
藤田の行動には信念がある。
それが何に裏打ちされているものか惣吉にはわからなかったが、
確信を持ってここにいることは分かっていた。




「・・・誰か待っているんですか・・・?」




(時を----------)





藤田は心の中で応えた。


















トントンと軽快な音が上がってきて、襖の向こう側でピタリと止まった。
目を開いた。その瞳には光が宿っている。





「すみません。藤田さんにお客様なんですが・・・・」


「誰だ?」


「それが・・・言われんのです。
 藤田さんと同じ、異人さんみたいな洋装姿の方で・・・」





軍人か?
藤田は「会おう」と言って部屋を出た。
慌てて惣吉が追ってきたが、部屋にとどまるよう促した。
しかし興味はつきないらしく、一瞬ソワとした結果、
階上からのぞき見しているのが分かった。





ため息をつきながら玄関先に降りると、なるほど、洋装姿の男が立っていた。
見慣れぬ男だ。5尺程度で細身、しかし洋装は板についていない。まるで借り物のようだ。
短く髪を切った姿は、確かに異人のそれだ。
元は農民か商人か-------、しかし何人か殺めたことはあるのだろう。
そんな「匂い」がした。




「藤田様でしょうか?」


「いかにも」


「わが主がおいでいただきたいとの言にございます」


「承知した。いずこにおいでか?」


「ここから幾分離れております故、馬をご用意致しました」





男の背後に、たてがみが揺れた。一頭しかいない。
御家人株とはいえ、馬上が許されない身分なのだろう。
藤田はちらと階上からのぞく惣吉を見上げ、
目配せをすると扉を出ていった。




















雨はやみつつあった。
しっとりとした空気の中、風を切るようにして馬をかけた。
男は草なのか足が早い。
二里もいかないうちに、見事な門構えの屋敷についた。





お忍びなのだろう。家人も誰も出てこなかった。
男は勝手知ったるようで、紙に油を塗った合羽を脱がせると手ぬぐいを渡し、
裏に消えたかと思えばたらいに水を張って持ってきた。
奉公人としても大したものだ。ますます男の素性がわからなくなってきた。





身支度を整えると、奥の間に通された。
雨はすっかり上がっていた。
縁側が水に濡れている。通り雨と思って雨戸を閉めなかったのだろう。
障子は開いていて、だるまのような男が座っているのが見えた。
洋装の軍服姿、誂えからしてもかなりの大物だ。










「お連れしました」



縁側に膝をつけて、男は下がった。
続きの間に控えるのだろう。
藤田は部屋に踏み入れることなく手をついた。



「藤田・・・とか言ったな。
 川路から密命を受けておろう」


「・・・・・」



藤田は応えなかった。
一応、雇い主への義理がある。
佐川官兵衛が亡くなった今、独自に判断することはためらわれた。
あくまでも山川浩、その上にお伺いをたてる必要がある。




「さすがは壬生狼。口が固い」




一瞬、息を飲んだ。
空気が震えたのを感づかれたかは分からない。
男はふっと頬を緩めた。




「ワシは有栖川宮、名を熾仁という。
 西郷とは旧知の仲、共に江戸城に入った仲じゃ。
 その西郷が川路に託したある者とは・・・・」




和子であろう?
有栖川宮は一呼吸おいて、もったいぶるように言った。





「それはさるお方の種でな、やんごとない身の上の為、
 こうしてワシがお迎えに上がったというわけじゃ。
 どうだ藤田、和子をワシに預けてはもらえまいか」




突然現れた大物に、藤田はらしくなく困惑していた。
有栖川宮熾仁親王? 和宮様の許嫁の--------?
とはいえ、宮家の人間の顔を藤田のような身分の者が知っているはずもない。
本物とは限らないのだ。
確かに有栖川宮は薩摩征伐の旗頭として、西南戦争に出陣している。
しかし鹿児島県逆徒征討総督とは名ばかりの、
文字通り「錦の御旗」である。
必然的に戦場からは遠ざけるだろう。布陣場所も細かに変えているに違いない。
だとしたら太宰府にいてもなんら不思議はないのである。





「一存では・・・・」



藤田はそれだけ答えた。



「西郷は死ぬ」



思わず顔を上げた。



「川路は西郷を見限り、大久保についたようだ。
 しかし郷里の西郷人気を思えばあからさまに見捨てることも出来まい。
 そこが川路の小物たる所以だ。大久保のように冷血を持っていない。
 奴は困り果て、さるお方を頼った。
 その方は新政府の中でも、軍閥でもなく徳川の者でもない吾に仔細を打ち明けた」



おかげで懐かしい人から文をもらうことも出来た。と、有栖川宮は思ったが、
言わずにおいた。
いつしか、雲間に青空が見えていた。
滴り落ちる雨水が静まり返った部屋に酷く響く。







「・・・・・・・・その方は吾のかつての許嫁、親子の子なのだ」
 






今度こそ、藤田は感情を殺すことが出来なかった。
1861年、公武合体の象徴として時の将軍、
第十四代徳川家茂公に嫁いだ、孝明帝の妹宮。
その方にお子がいたとは・・・・・。


有栖川宮はいたずらが成功した子供のように満足そうに頷いた。
藤田は慌てて表情を戻し、再び視線を床に着けた。


川路からこの話が持ち込まれた時、山川浩が言っていたことを思い出した。
松平容保公がご興味を示された。
あの後、仔細は山川が報告していることだろう。
有栖川宮の言った「ある方」とは、もしかしたら容保公のことなのかもしれない。
しかし・・・・・・・・・、






そう判断するのは早計である。
ひとまず宿に戻ることにした。
サチを連れてくるにも、時間かかる。
信全殿への説明もあるだろう。





「ちょうど半月後、小倉から船が出る。
 姫君を連れてこい」





これは命令だ。
有栖川宮の瞳はそう言っていた。
瞬間、強い殺気を感じた。
後ろ背の、襖の向こうからである。
返答次第では斬るつもりなのだろう。
藤田は不承不承頷いて、帰りは馬を辞退した。
あっても目立つだけだからである。











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