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2018-12

1-14 佐川官兵衛 - 2018.08.06 Mon

藤田が川路邸を出たのは子の刻だった。
人物の詳細はわからないまでも、敵地に乗り込むのである。
しかも肥後もっこすと呼ばれる猛者の只中に、だ。
川路は本人にしては精一杯の割符や暗号、現地での連絡方法等を詳細に説明した。
それが返って藤田の疑惑を深めたのである。















夜陰に乗じ、藤田はある家の裏木戸をくぐっていた。
佐川邸である。
小女に導かれ奥の間に通されると、鬼官兵衛こと佐川官兵衛は酒も飲まずに待っていた。





「ご苦労。で、どうであった?」





逸る気持ちを抑えるようにして、藤田が腰を落ち着ける間もなく問いただした。





「我らに薩摩への潜入を依頼してきました。
 内容はある人物の救出。しかしその姿形、何一つ情報がありません」



ただ、知るのは南洲のみ。藤田は付け加えた。



「南洲殿か・・・・」



佐川は苦虫を噛み潰したように表情を歪めた。
会津にとって、薩摩は仇敵である。
会津戦争からわずか十年余り、未だ戦経験者も多く、
その凄惨な光景は忘れようとて忘れられるものではない。
市中にもムシロをかけられただけの遺体が転がり、葬ることも許されずにいた。
草香る春の日差しの中、土埃に混じったあの異臭を・・・・・・・。




「つまり南洲殿に会い、仔細を確かめた上でその人物を救出せよ・・・ということか」



「そのように思われます。
 川路は「救出」という言葉を使いましたが、実質攫えということでしょう。
 薩長の常套手段ですから。しかし・・・・」




藤田は口ごもった。
問われてもいないのに、自らの意見を述べるなど不遜と思ったのだ。




「かまわぬ、申せ」



「・・・川路はどうやって、西郷からの命を受けたのでしょう。
 奴が言うように、今や政府と薩摩は一触即発。
 この事態に川路の下へ人をやる余裕など、西郷にはないはずです」



「誰かが間に入っている・・・と?」



「はい」





佐川はウンと唸った。
川路の後ろに西郷がいるのは間違いないとして、
その西郷と川路を結びつけているモノが見えない。





「そして川路にしても不審な動きがあります。
 姿かたちの分からないモノを救出しろとのことでしたが、
 その態度からして連れかえっても庇護する気はないのではないかと・・・」



あわよくば、藤田達の落ち度で殺されても致し方ない。
そんな様子だったという。



「自らを取り立ててくれた維新の雄とはいえ、今や賊軍の将だ。
 通じていることがわかればただではすむまい」




無理からぬことだ。と、佐川は心底気の毒に思った。
義理と人情の板挟みになっている。
しかしことは重大である。
薩摩から首尾よく連れ戻ったそれが、川路への引き渡しが不可能ということになれば、
我が会津は汚名を注ぐどころか再び窮地に立たされる。
しかも・・・・・・・、




「・・・・川路は一度失敗しています。
 自らの手駒をいいように使われているのですから」




川路の真意がどこにあったにせよ、
彼のはなった「密偵」が薩摩に捉えられ、拷問の挙げ句南洲暗殺計画を暴露してしまったのだ。




「我らの存在を、戦の引き金とするつもりなのでしょうか?」



「それはないだろう」




突然、障子が開いて洋装姿の男が現れた。
目元の涼しい男である。




「おお、山川殿」




佐川は山川を招き入れると、藤田はずっと体を滑らせて下に下がった。



山川大蔵。後に浩と改名した。
会津家老、山川重固の嫡男で若年寄。
戊辰戦争では鳥羽伏見の戦いを経て会津へ転戦。
日光口の戦いで土佐藩、谷干城と刃を交え、その縁で陸軍に出仕していた。




「薩摩はすでに挙兵していた。時をおかず、我らにも出陣の命が下るだろう」



「まことですか!」



佐川は思わず声を荒げた。



「川村純義が県令、大山綱良から聞いたそうだ」



西郷隆盛の縁戚に当たる川村の言葉に、藤田も驚きを隠せなかった。
川村純義の義父、椎原国幹の妹が西郷の母で、
西郷は川村を実弟のようにかわいがったと聞く。




「川路は小物だ。薩摩の英雄を死に追いやることなど出来はすまい。
 出兵命令が下れば及び腰になることは間違いない。
 我ら会津を先鋒隊として送り込むに違いあるまい」



「望むところです」




鼻息荒く頷いた佐川を、山川と藤田は微笑ましい思いで見つめた。
鬼官兵衛と呼ばれ、恐れられた佐川は会津戦争の際、前日の深酒が祟って出陣が遅れ、
敗北した苦い経験がある(長命寺の戦い)。
今もその失態を悔いているのだ。






明治の世となり、無骨な武士は行き場を失った。
山川は早くから藩に遊学させてもらい、
欧州列強の力を見せつけられるうち、
攘夷だなんだと騒いでいる場合ではないとの焦りを持っていた。

天下統一を成し遂げた次に来るもの。
それは「経済」という名の戦である。
豊臣秀吉に見出された石田三成は武働きこそ酷かったが、
太閤検地や刀狩り等、様々な「改革」を行った。
家康はそれを真似たに過ぎない。

福島正則が関ヶ原の後、存在感を失ったように、
もしかしたら西郷のような人間は明治の世に必要ないのかもしれない。







ふと、山川は同郷人であり西郷の盟友であった大久保利通を思い出していた。
早くから食い扶持のあぶれた下級武士に目をつけ、明治政府の下働きとして雇い入れた。
帝の臣として矜持をくすぐり、今の官僚制度の基礎を築いたといっていい。
しかしすべての武士を取り立てることは、いくら大久保といっても無理な話だ。


そして大久保は切り捨てた。
古き異物を削ぎ落としたのである。


もしかしたら今、薩摩に集結している一団は、
時代の流れに乗り遅れ、かといってすべてを放棄して西洋化することも出来ず、
文明開化の名の下、切り捨てられた人たちなのかもしれない。
無骨な軍人である西郷は、それを見捨てることが出来なかったのだ。
福地源一郎は後に大久保利通をこう評している。
「政治家に必要な冷血があふれるほどあった人物だった」と---------。









「この話はまず殿にご報告申し上げたのだが、
 ・・・どうも川路の話にご興味がおありのようなのだ」



会津藩最後の藩主である松平容保は、この時蟄居を許され東京にあった。




「殿が!?」



「うむ。・・・まだ今の話をしたわけではないが、頼母殿から何か聞き及んでおられるのかもしれん」




西郷頼母。
いち早く政局を読み、容保の京都守護職就任に反対した人物である。
その態度があまりにも頑なだった為、蟄居を申し付けるほかなく、
許されたのは戊辰戦争が始まってからのことであった。

現実主義者であった頼母はなんとか会津が生き残る道を模索したが、
徹底抗戦を主張する周囲との温度差は決定的なものとなり、一子を連れ出奔。
残された家族は会津戦争において全員自決した。





「・・・そういえば頼母殿と西郷殿は、縁続きという間柄でしたな」







何か知っているのかもしれない。
川路と西郷の間に、もしや頼母がいるのでは・・・?
そんな考えを山川は振り払った。
頼母は我らを裏切ったも同然の男だ。






「いずれにせよ、薩摩出兵は間違いあるまい。
 心して準備せよ」






山川のこの言葉で、その日は散開となった。





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