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2020-04

1-13 「密偵」藤田五郎 - 2018.08.04 Sat

手紙を受け取った夜半過ぎ--------、
川路は小女に暇を出し、一人自宅でまんじりとしていた。
2月になっていた。
1873年、太陽暦が導入されて以来、如月はとても寒いものになった。
雪でも降っているのか、音一つない。
川路はじれたように姿勢を崩した。




木戸を打つ音がする。




酷く響いた。
川路は逸る心を抑えて、あえてゆっくりと立ち上がる。
鎧戸を閉じた廊下は暗かったが、目が慣れている為気にならなかった。
客人には灯りが必要だろうか・・・・、
思い直して行灯から灯りを取り、再び玄関先へ向かった。亥の刻、時間通りだ。





潜戸の先には、黒い外套をまとった男が立っていた。
六尺はありそうな大男である。
視線を上げた川路の目に、
月明かりに照らされた男の顔が浮かび上がった。


ギョッと、思わず息を飲んだ。
声をかけることも忘れた川路に対し、男は自ら名乗った。





「藤田です」













とんでもない人間をよこしたものだ。
川路は焦っていた。
藤田と名乗ったこの男を、川路は忘れることが出来なかった。


斎藤一。


「壬生の狼」と呼ばれた、泣く子も黙る新選組、その三番隊組長である。
最初に彼を目にしたのは蛤御門だった。
会津お抱えと聞いてはいたが、所詮、有象無象の集まりだろうとタカをくくり相手にもしなかった。
後に彼ら(少なくとも組長クラス)は剣客揃いの人斬り集団として、
松平容保の下、京の治安維持に尽力した。・・・心強い味方だった。
安堵したのもつかの間、戦国の世の習いか、
薩英戦争をきっかけとして大きく討幕の道へと舵を切った薩摩藩が、
次に彼と体面したのは、乱戦の鶴ヶ城下だった。



鬼神の如きその剣筋は驚異であり、畏怖の対象として川路の中に刷り込まれた。







藤田は小女の用意した酒に手を付けず、
じっと黙り込んでいた。
行灯の灯りにぼんやりと浮かぶその姿は、
まるで会津の亡霊の如く川路を追い詰めた。






「さ・・・・、っ・・書状か何かお持ちか?」



藤田は懐から真っ白な書状を差し出した。
宛名は、ない。
開くと鬼官兵衛らしい、黒々とした骨太の文字が浮かび上がった。



鬼官兵衛こと、佐川官兵衛は会津藩家老で、
会津戦争の後、東京で謹慎生活を送っていたが斗南藩として青森へ移住した。
川路の再三に渡る要請により警視庁に出仕。
これは極貧に喘ぐ三百とも言われる斗南藩士達の「食い扶持」を稼ぐ為、
矜持を曲げての士官であったという。
正式な辞令は1874年だが、その二年前、すでに佐賀の乱を見据えて密かに打診。
上京させてはいたが、まさか彼の下にこの男がいようとは・・・・。






「確かに。・・念を押すようだが、この事は他言無用に願いたい」


「心得た」









「貴殿に頼みたいのは薩摩におわっしゃるさる方の救出だ。
 知っての通り彼の地は今や、戦火に覆われようとしている。
 いち早くここ、江戸・・・いや、東京へ連れ戻ってもらいたい」



「その方はどちらに?」



「わからぬ」




藤田は眉を上げた。
眼の前にいるこの男の目をのぞき見たが、嘘は言っていない。
本当に知らないようだ。




「・・・どのようなお方か?」




あえて、名は問わなかった。
必要がないことも、不用意に聞かせられないこともある。
しかし「偽名」程度のモノは必要だった。
その名が暗号となり、割符になるからだ。




「存じ上げぬ」




これにも、川路は応えなかった。
名も知らず、姿かたちもわからない。おまけに所在不明となればお手上げだ。
藤田はいよいよ困ってしまった。
この話を持ち込んだ佐川もまた、知る由もないだろう。
藤田が「それ」と知って、潜入捜査を依頼してきたに相違なかった。
内部に入り込んで、情報を収集しつつ目的を達成させるのである。




ふと、思い出すことがあった。
あの懐かしい日々を過ごしたのは、この近くだったか----------。




「・・・・・すまないが、何も存じ上げぬのだ。
 知るのはただ、南洲殿のみ」




藤田の表情筋があからさまに動いた。
南洲、西郷隆盛か。




「官兵衛殿共に薩摩へ向かってもらいたい」



この時、まだ西郷隆盛以下私学校の生徒達は出兵していなかった。
京都行幸中の明治帝に身の潔白を訴えるべく、
熊本へと出立したのは2月も終わりの事である。






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