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2020-06

1-7 太宰府~僧都達の挟持~ - 2018.07.11 Wed

薩摩を出て四日目の未明、ようやくぽつり、ぽつりと人家が見え始めた。
桐野は務めて人里を避けている様子で、街道には人が住んでいるのかいないのか?
馬小屋のように粗末なあばら家が藪の中に見え隠れするだけである。


寒さは一段と身にしみた。
今や隠すことも出来ないほどに体は震え、手足は感覚を失いつつあった。
何度か手をすり合わせて息をかけるが、ちっとも暖かくならない。
身を寄せた桐野の体だけが頼りだった。
思わずすがりつきたい感情に囚われたが、そんなこと出来るはずがない。
南国生まれだと思われる桐野が身震い一つしないのが不思議だった。


やがて・・・・・・・、
板をしいただけの屋根に茅がふかれ、土塀が姿を見せ始めた。
人々が目を覚ますまで、今しばらくの時間が稼げそうだ。
桐野はサチを気遣いつつも、馬に鞭を入れた。













街道沿いに出た。立派な敷石が敷いてある。蹄の音が耳をつんざく。
どこかの参道らしい。
馬留に馬をつなぐと、桐野はかじかんで動かなくなっているサチを降ろした。





空が藍色に染まっている。
藍は蒼になり、やがて青になって稜線をだいだい色に染め上げた。
ぴいんと静まり返った参道は、静謐に包まれている。
サラサラと水の流れる音がする。
人と神との領域をわかたる清流だ。
一の鳥居のすぐ先に、一人の坊主が立ち尽くしていた。
墨染の衣が闇に溶けている。




「お待ちしておりました」




桐野を認めると、合掌し、礼拝した。




「お寒うございましたでしょう。部屋を温めてございます」


「かたじけない」




戸惑うサチの背に、桐野の手が添えられた。









延寿王院









鳥居の内側に、寺がある。
不思議な空間だった。
延寿王院と呼ばれるそこには、僧坊という通りの書院造りで、
桐野の背丈では鴨居に頭が当たりそうだ。
欄間には幾分かさのある障子がはめられていた。


芯まで冷え切った体を風呂(この頃の僧堂の風呂は蒸気風呂)で温め、
用意された袷に袖を通した。
襦袢が一枚多い、寺側の気遣いだろう。
襦袢の下には紺地の着物が現れた。やはり男物である。
袴も用意されていて、見よう見まねで着付けてみた。



湯殿を出ると、寺男と思われる少年が物も言わずに歩き出した。



そんなに広くもない建屋だ。
角を幾つが曲がるともう表に出てきたらしく、見覚えのある庭が見えた。
水気を含んだ肌が総毛立つ。
夜はすっかり明けていた。


少年は不意に立ち止まってくるりと振り返ると、膝をついた。
どうやらこの部屋らしい。サチは障子に向かって手をついた。
灯りと、人の声がする。



「和尚様」



一声かけてから障子を開くと、六畳程度の部屋に桐野が待っていた。
彼より先に風呂をいただいたことに恐縮しながら、声がかかるのを待つ。




「おお、白河殿。こちらへ」




若々しい僧侶が部屋の中から声をかけたが、誰のことか分からない。
しばらく廊下に座り込んでいたが、
桐野の目配せで自分のことだとわかった。
ふすまを閉めると、じんわりと暖かかった。
火鉢が幾つも置いてある。




「こちらが、件の方ですな」


「いかにも。こちらが南洲先生からの手紙です」


「拝見します」




桐野が懐から手紙を出した。和尚は折り畳まれたパラリと広げ、ザッと目を通す。
サチは桐野の少し後ろに腰を降ろした。
彼が肩を引いて前へ出るよう促したので、戸惑いながらも少しだけにじり寄った。


わずかな間の後、和尚は読み終えた手紙を広げ、クルリと回して差し出した。
読めるようにとの配慮だが、サチには何が何やらさっぱりだ。
墨染の、ミミズののたくりのような文字が半紙一枚分ほどに綴られている。


彼女の表情を盗み見た和尚が口元を歪めた。
嘲笑ったのだ。
文字も読めないのか、という態度である。
サチもそれに気がついたのか、眉根を寄せて肩をすぼめた。




かわいそうに。と、桐野は思った。
話しによれば生まれは分からないが、居留地育ちだと聞く。
母国語よりもむしろ、英語の方が得意だろう彼女が流暢な日本語を話すことだけでも、
宣教師達が彼女を大切に育ててきたことが見てとれる。
いずれ、彼女が生きるだろう本当の場所に、戻すつもりだったのだろう。




桐野は少しだけ威圧的ともとれる仕草で、改めてサチを和尚に紹介した。




「白河と申します。
 故あってこちらにお預けするが、くれぐれも粗相なきようお願いしたい」


「心得ております。
 ご一新前から当院には『含み』のある方々が多く出入りされますので・・」




和尚は名乗らなかった。
それが「ここ」の「しきたり」なのか?
はたまた文字も読めぬ程度の人間に示す名がないのかは分からない。
サチは丁寧に頭を下げた。
無駄に情報を与えることはない。
和尚はフンと鼻を鳴らすと、得意げに語って聞かせた。




「そもそもの発端は京で起こった騒動がきっかけでございました。
 会津藩、松平容保が不当に長州藩士を京より追い出し、
 こともあろうにその煽動をしたとの言いがかりをつけ、
 三条実美卿以下4名の方もまた、京を追われたのでございます」




初耳だった。
隣であぐらをかいている桐野を見たが、耳にタコらしく、半目を閉じて居眠りをしている。
和尚は構わず話を続けた。




「三条卿の父君、実万様の奥方が土佐藩、山内豊策様の娘であったご縁で、
 かつて陸援隊の長を務めた中岡慎太郎様と共に都を離れられたのでございます」








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