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2019-11

1-4 嵐の前夜 - 2018.06.20 Wed

湯殿に入ると、待っていた下女が着物に手をかけた。
慌てて断ったが、首を横に降るだけでガンとして譲らない。
これも彼女の仕事なのだろうと、
恥ずかしさを隠してなすがままになった。



「まぁ・・・お怪我を」



するりと襦袢を落としたところで、下女が戸口に向かって声をかけた。
どうやら薬師を呼ぼうとしているらしい。



「いや、これは・・・昔のものですから・・・」



右腕に、デキモノの跡。
子供の頃かかった疱瘡と聞かされているが、それは言わずにおいた。
この時代、疱瘡はもがさとも言われ、恐ろしい伝染病だったからだ。
いくら完治しているとはいえ、差別も酷い。
何より無意味に怯えさせることはないはずだ。














湯で体を清めた後、何故か出された着物は男のそれであった。
藍色に染められた着物は一見、粗末なように見えるが、
手に取ると上等な生地であることがわかる。
サチは首をかしげたが、大人しく従った。
慣れない袴は着方がわからず、見かねた下女らしき女性が手伝ってくれた。
グラバーが用意した鮮やかな着物は風呂敷に包まれ、差し出された。



広い屋敷に人は少なかった。
室内はシンと静まり返り、音一つしない場所もある。
廊下を歩く時も、人の気配がしない。それがかえって不気味だった。



夕食は西郷と共にした。
話すことも特になく、また相手も口を開かなかったことから、
砂をはむような食事であった。
一汁三菜、洋食に慣れていたサチにとって硬い米の飯はいささか堪えたが、
贅沢は言えなかった。
如月を迎えようとしている室内は昼間こそ温かいが、
陽が落ちるとぐっと冷え込む。
南国の日差しがこれほどまでに影響が強いとは・・・と、
サチは椀から勢いよく出た湯気で痛感した。



食事が終ると、再び桐野利秋が姿を現した。
一応、形だけの人払いをすると、
サチの横に腰を下ろし、そばにあった火鉢をズイッと押しつけ、あたたまるよう促した。




「さて・・・、サチ殿・・・と、おっしゃったか」


「はい」




西郷は座ったまま、にじり寄った。
周囲を警戒しているようでもある。
桐野も同様であるらしく、厚い瞼の下から目だけが動いている。





「お父上の名は?」


「知りません。気がついた時には、養親と共にいました」


「・・・養親とは?」


「阿蘭陀の、宣教師という仕事をしている方でした。
 彼らが保護している幾人かの孤児の一人が私です」


「・・・なるほど、ではその宣教師がミスターグラバーに貴女を預けた」





サチは頷いた。
・・・正確に言うと、「預けた」というのは違う。
どちらかといえば「奪われた」というのが正しい。
しかしサチは沈黙した。
養父がグラバーに自分を渡したことは事実だ。その事実だけでいい。
西郷もまた、その辺の「いきさつ」は理解しているらしく、
桐野もまた、西郷の目配せにそっと頷いた。



「ミスターグラバーが貴女をここに連れて来た理由を、ご存知か?」



サチは首を横に降った。
二人は少なからず驚いた様子で、顔を見合わせたが、
尚も警戒を怠らず、再び聞いた。



「サチ殿。問いただしたいことは様々あるだろうが、
 今はその時間がない。
 貴殿らはこのまま筑前に向かってもらいたい」



「筑前?」




サチにはそこが何処なのか、検討もつかなかった。
少ない記憶の中にある風景は居留地を出たことがない。

横濱から薩摩、そして今また何処遠くへ連れ去られようとしている。
それだけは理解が出来た。




「貴女様の身には危険が迫っている。男物の着物もその為のもの。
 もうすぐここは戦場になる。
 その前に貴殿を安全な場所に匿いたいと考えている」




いかがか?と、西郷は問うたが、
実質の「決定」であり、「命令」である。
サチに拒否権などあろうはずがない。
かすかな落胆と共に、サチは頷いた。
それが「諾」という意味なのか、はたまた言葉にならない拒絶なのかは、
本人ですら分からない。




「筑前まではこの桐野が用心棒を努めます」




あぐらをかいた両膝に手をついて、桐野は頭を下げた。




「大丈夫。この男に勝る剛の者は、この薩摩中探してもいません」




顔を上げた桐野の目は、サチに優しく微笑みかけた。
何処かぎこちない。
年頃の娘に慣れていない風なのは間違いなく、
軍人というよりも小作人といった風情だ。
何度見ても西郷の「評価」がアンバランスなものに思えた。




サチは居住まいを正すと、「よろしくお願い致します」と手をついた。
出発は夜半過ぎ、取り立てて荷物もなく、
グラバーに誂えてもらった着物だけを持っての旅立ちであった。





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