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2020-04

1-3 西郷隆盛 - 2018.06.13 Wed

横濱の寒さを思えば、薩摩はなるほど、南国と言われるだけあって暖かかった。
綿入れも温石もいらない。
板張りで黒光りする館は障子を開け放ち、煙を吐く桜島を眺めることが出来た。

通されて四半刻ほどたっただろうか。
ドスドスと大きな音が、廊下をきしませている。
しゃくれ顎の大男がやってきて、ドッカと上座に座った。
無頼漢を装っているが、目は優しい。
サチは慌てて手をついた。




「ご無沙汰しております」




江戸城開城の立役者、西郷隆盛はそう言って頭を下げた。
上座に座る者から口を開き、
上座にいる者から頭を下げることは珍しい。
サチはこの隣に座る男が大変な力を持っていたことを初めて知った。














「先だってはご助力賜り、感謝の言葉もありません」

「なんの」




グラバーは頭をさげることなく、柔和に笑った。
藩札のことを言っているのだと、すぐにわかった。









1877年、西郷隆盛は地元薩摩で起こった士族の「反乱」(政府的にはあくまでも「反乱」)に担ぎ出され、
山川の鰻温泉で休養していたところを引きずり出された。








戊辰戦争終了後、
政争にほとほと疲れ果てた西郷は、地元薩摩に戻り教育に力を注ぐべく私学校を設立した。
都が京から江戸に移っただけで、維新のご利益にあやかれなかった者も多い。
藩が面倒を見ていた武士が食い扶持にあぶれ、よからぬことを企まないとも限らない。
自らがそうであったように、空腹は悪である。
島津久光公に救われた時、一条の光が差し込んだが如く思えたものだ。
これで飢えなくてすむ、これで餓えなくてすむ。
ただそれだけだった。
志など、その後にやってくるものであって、
まずは腹いっぱい食うことが先だった世の中だった。



一人でも多くの武士を救う為、この荒廃した薩摩を立て直す為、
(1862年の薩英戦争で鹿児島城下500戸が消失していた)
作ったはずの私学校はやがて中央集権国家を目指す政府の目に止まり、
あらぬ誤解を産むことになった。
かつて、薩摩の郷中教育同様、
教育に力を注ぎ、「什の掟」を説いた会津を目の敵にしたのと同様である。











事の「発端」は前年に出た明治の刀狩りであった。
自衛権を奪われた上、
薩摩にある備蓄していた武器弾薬を「召し上げる」との噂を聞きつけ、
先手を打ってこれを死守すべく、運び出したのである。



しかし西郷が問いただすと運び出したとされる人物も、弾薬も、
煙のようにかき消えてしまい、政府からの「疑惑」だけが残った。








すでに抜き差しならないところまできている。
西郷は悟った。
江藤新平が己を頼ってきた時、何故力を貸してやらなかったのか。
負け惜しみでも捨て台詞でもなく、
心底、西郷の身を案じた上で、江藤は「次は薩摩だ」と耳打ちした。


予感がないわけではなかった。
しかし西郷は信じたかった。
正助と呼んだあの頃から、共に島津公の為にと動いてきたあの男を-----。







「ミスター西郷には、何がなんでも勝ってもらわなければ困ります」






グラバーの言葉に、ハッと西郷は意識を取り戻した。
そして相変わらず、手をついて顔をあげようとしない少女に初めて気づいたのである。
西郷が目配せすると、グラバーはそっとサチを振り返り、腕に触れて促した。
まだあどけなさの残る、頃は十かそこらだろうか?
立派な挨拶をしたこの少女を、グラバーは「『保険』です」と言った。





「保険?」


「・・・・がもし、負けるようなことがあれば・・・」





声を潜めた。
どこで何が聞いているか分からない。
その証拠に、山川の鰻温泉を出て以来、
ピッタリと張り付いてくる視線を感じないわけではなかった。





「・・・(内にも外にも敵、か)」




西郷は嘆息して虜囚となった少女を見る。
面差しは確かに。
しかし双方の血が混じっている
いざという時には「切り札」となるやもしれぬが、
いかんせん、危険すぎる。


西郷は正助という男が小細工に乗るような人物でないことを知っていた。
また、どんな高貴な血筋でさえも、顧みないことも知っていた。
少女の命もまた、風前の灯火と言えなくも、ない。






「・・・相わかった、お預かり申そう」






西郷はそれだけ言うと、グラバーはにっこりと笑って席を立った。
よもやこんなところに置き去りにされるとは露ほども思っていなかったサチは、
慌ててグラバーを仰ぎ見る。





「精進なさい」





彼はそれだけ言った。
まるで「自分の役目はこれまでだ」と言わんばかりである。
サチはまた取り残された。
自分は幾度、こんな思いをすればいいのだろう。
落胆極まりない姿を隠そうともせず、去ってゆく後ろ姿をいつまでも眺めてた。





心細さと寂しさで、泣きたい気分になっていたのは一瞬だった。
サチは西郷を向き直ると、居住まいを正して頭を下げた。




「いや、これは失礼なことを!」




西郷は慌てて上座から立つと、
サチに近づき、その真横に腰を下ろして手をついた。




「貴方様が頭を下げるような男ではございません。
 何卒、今までのご無礼、ご容赦下さい」




サチは驚いた。
このグラバーに対して低頭ではあったにせよ、
一歩も引かなかった大男が、自分に手をついているのである。
自分はお武家様に手をついてもらうような立場にいない。
サチはそう思ったが、口にはしなかった。
今までの経験上、用心することを憶えてしまっていた。





「サチ、ようく周囲を見なさい。
 今、自分がいる場所が安全かどうか見極めなさい。
 そうして誰が敵で、誰が味方かを見定めてから、
 用心して口を開きなさい。
 口を開いても、言葉数を多くしてはなりません。
 少ない言葉は相手に裏を読む機会を与え、情報を引き出します。
 わからなければ私達の言葉を使いなさい。
 そうすれば相手の「教養」がどれほどのものかくらいはわかります」





養父は事あるごとにそう説いて聞かせた。
一体自分の何が、養父をそこまで警戒させるかわからなかったが、
サチはその度に頷いた。
自らの存在が、養父母に危害を加えかねないことだけは理解出来た為である。

 



「まずは湯でも用意させましょう。おい!」





音もなく現れたのは、長年西郷と行動を共にしてきた桐野利秋。
「人斬り半次郎」である。
会津戦争では鶴ヶ城開城に立会ったとされる薩摩の重鎮であり、
日本指折りのテロリストはこの時、郷土を豊かにすべく自ら鍬を取り、
久部山を開梱し民と共に汗を流していた。




「なんだ、半次郎。お前しかいないのか」


「他は皆、出払っております。・・・・・この方が・・・・・?」




サチは初めてその人を見た時、馬のようだ。と、思った。
陽に焼けて浅黒いし、粗末な麻の着物を着ている。
黒鹿毛の馬のようだった。
到底、偉い人には見えなかったが、
維新三傑と呼ばれる西郷と気安く話すのであれば、
それ相応の立場の人間なのだろうと、再び手をついた。



「あれ、また」



西郷は慌ててサチに顔を上げさせた。
桐野は面長な顔にチョンと乗ったような目をうるませて、
さっそく下女に湯の支度をさせます。と出ていった。
その後、多くの下女に囲まれて支度を済ませると、
夜は彼らと共に食事を取ることになった。








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